Uma segunda nova base de mísseis nucleares para a China e muitas questões sobre estratégia

Durante décadas, desde seu primeiro teste nuclear bem-sucedido na década de 1960, a China manteve uma dissuasão mínima, que a maioria dos especialistas externos avaliam em cerca de 300 armas nucleares. Mas isso parece estar mudando com o presidente Xi Jinping.

Notícias da ChinaAo mesmo tempo em que a China está reprimindo a dissidência em casa, afirmando um novo controle sobre Hong Kong, ameaçando Taiwan e fazendo um uso muito mais agressivo de armas cibernéticas, ela também está se dirigindo para um novo território com armas nucleares.

Escrito por William J. Broad e David E. Sanger

No deserto árido, 1.200 milhas a oeste de Pequim, o governo chinês está cavando um novo campo do que parece ser 110 silos para o lançamento de mísseis nucleares. É o segundo campo descoberto por analistas que estudam imagens de satélite comerciais nas últimas semanas.

Pode significar uma vasta expansão do arsenal nuclear da China - os anseios de uma superpotência econômica e tecnológica para mostrar que, após décadas de contenção, está pronta para manejar um arsenal do tamanho de Washington ou Moscou.

Ou pode ser simplesmente uma manobra de negociação criativa, embora cara.

Os novos silos estão claramente sendo construídos para serem descobertos. O campo de silo mais recente, cuja construção começou em março, está na parte oriental da província de Xinjiang, não muito longe de um dos notórios campos de reeducação da China na cidade de Hami. Ele foi identificado na semana passada por especialistas nucleares da Federação de Cientistas Americanos, usando imagens de uma frota de satélites do Planet Labs, e compartilhadas com o The New York Times.

Durante décadas, desde seu primeiro teste nuclear bem-sucedido na década de 1960, a China manteve uma dissuasão mínima, que a maioria dos especialistas externos avaliam em cerca de 300 armas nucleares. (Os chineses não dirão, e as avaliações do governo dos EUA são classificadas.) Se correto, isso é menos de um quinto do número implantado pelos Estados Unidos e pela Rússia, e no mundo nuclear, a China sempre se classificou como ocupante de algo de uma posição moral elevada, evitando corridas armamentistas caras e perigosas.

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Mas isso parece estar mudando com o presidente Xi Jinping. Ao mesmo tempo em que a China está reprimindo a dissidência em casa, afirmando um novo controle sobre Hong Kong, ameaçando Taiwan e fazendo um uso muito mais agressivo de armas cibernéticas, ela também está se dirigindo para um novo território com armas nucleares.

A construção do silo em Yumen e Hami constitui a expansão mais significativa do arsenal nuclear chinês de todos os tempos, Matt Korda e Hans M. Kristensen escreveram em um estudo do novo campo de silo. Durante décadas, eles observaram, a China operou cerca de 20 silos para grandes mísseis de combustível líquido, chamados DF-5. Mas o campo recém-descoberto, combinado com centenas de quilômetros de distância em Yumen, no nordeste da China, que foi descoberto pelo Centro James Martin para Estudos de Não Proliferação em Monterey, Califórnia, dará ao país cerca de 230 novos silos. A existência desse primeiro campo, de cerca de 120 silos, foi relatada anteriormente pelo The Washington Post.

O mistério é por que a estratégia da China mudou.

Existem várias teorias. A mais simples é que a China agora se vê como uma superpotência econômica, tecnológica e militar de amplo espectro - e quer um arsenal que se equipare a esse status. Outra possibilidade é que a China esteja preocupada com as defesas antimísseis americanas, que estão cada vez mais eficazes, e com o acúmulo de armas nucleares na Índia, que tem sido rápido. Depois, há o anúncio de novas armas hipersônicas e autônomas pela Rússia e a possibilidade de Pequim querer um meio de dissuasão mais eficaz.

Um terceiro é que a China está preocupada que seus poucos mísseis terrestres sejam vulneráveis ​​a ataques - e construindo mais de 200 silos, espalhados em dois locais, eles podem jogar um jogo de arma de fogo, movendo 20 ou mais mísseis ao redor e fazendo o United Estados adivinham onde estão. Essa técnica é tão antiga quanto a corrida armamentista nuclear.

Só porque você constrói os silos, não significa que terá de enchê-los de mísseis, disse Vipin Narang, professor do Instituto de Tecnologia de Massachusetts especializado em estratégia nuclear. Eles podem movê-los.

E, claro, eles podem trocá-los. A China pode acreditar que mais cedo ou mais tarde será arrastada para negociações de controle de armas com os Estados Unidos e a Rússia - algo que o ex-presidente Donald Trump tentou forçar durante seu último ano de mandato, quando disse que não renovaria o novo tratado START com a Rússia a menos que a China, que nunca participou do controle de armas nucleares, fosse incluída. O governo chinês rejeitou a ideia, dizendo que se os americanos estavam tão preocupados, eles deveriam cortar seu arsenal em quatro quintos dos níveis chineses.

O resultado foi um impasse. No final do governo Trump, o secretário de Estado Mike Pompeo e seu enviado de controle de armas, Marshall Billingslea, escreveram que pedimos transparência a Pequim e que se unisse aos Estados Unidos e à Rússia na elaboração de um novo acordo de controle de armas que abranja todos categorias de armas nucleares.

É hora de a China parar de se posicionar e começar a se comportar com responsabilidade, escreveram eles.

Mas o governo Biden concluiu que não seria sensato deixar o New START expirar com a Rússia simplesmente porque a China se recusou a aderir. Uma vez no cargo, o presidente Joe Biden agiu rapidamente para renovar o tratado com a Rússia, mas seu governo disse que em algum momento quer que a China entre em algum tipo de acordo.

Essas conversas ainda não começaram. A vice-secretária de Estado, Wendy Sherman, está na China esta semana para a primeira visita de um diplomata americano desde que Biden assumiu o cargo, embora não esteja claro se as armas nucleares estão na agenda. Ela está se dirigindo ao lado de discussões nucleares com a Rússia.

Na Casa Branca, o Conselho de Segurança Nacional se recusou a comentar as evidências da expansão do arsenal chinês.

É provável que os satélites espiões americanos tenham retomado a nova construção meses atrás. Mas tudo se tornou público depois que Korda, um analista de pesquisa da Federação de Cientistas Americanos, um grupo privado de Washington, usou imagens de satélite de civis para examinar o interior árido da província de Xinjiang, uma área acidentada de montanhas e desertos no noroeste da China. Ele estava procurando por pistas visuais de construção de silo que combinassem com o que os pesquisadores já haviam descoberto.

Em fevereiro, a Federação de Cientistas Americanos relatou a expansão de silos de mísseis em um local de treinamento militar perto de Jilantai, uma cidade da Mongólia Interior. O grupo encontrou 14 novos silos em construção. Então veio a descoberta em Yumen.

Ao escanear os confins da província de Xinjiang, Korda estava procurando especificamente por cúpulas infláveis ​​- não muito diferentes daquelas que abrigam algumas quadras de tênis. Engenheiros chineses os erguem sobre os locais de construção de silos de mísseis subterrâneos para ocultar o trabalho abaixo. De repente, cerca de 250 milhas a noroeste da base recentemente descoberta, ele encontrou uma série de cúpulas infláveis ​​que eram quase idênticas às de Yumen, no que acabou por ser outro extenso local militar.

O novo canteiro de obras fica em uma área remota que as autoridades chinesas isolaram da maioria dos visitantes. Fica a cerca de 60 milhas a sudoeste da cidade de Hami, conhecida como o local de um campo de reeducação onde o governo chinês detém uigures e membros de outros grupos minoritários. E fica a cerca de 260 milhas a leste de um complexo de edifícios arrumado com grandes telhados que podem se abrir para o céu. Recentemente, analistas identificaram o local como uma das cinco bases militares onde as forças chinesas construíram lasers que podem disparar feixes de luz concentrada em satélites de reconhecimento, a maioria enviados pelos Estados Unidos. Os lasers cegam ou desativam sensores óticos frágeis.

Trabalhando com seu colega, Kristensen, um especialista em armas que dirige o projeto de informação nuclear do grupo, Korda usou fotos de satélite para explorar o local.

Os novos silos estão a menos de 2 milhas um do outro, disse o relatório. No geral, acrescentou, o extenso canteiro de obras cobre cerca de 300 milhas quadradas - semelhante em tamanho à base de Yumen, também no deserto.