Os submarinos da Austrália fazem ondas na Ásia muito antes de irem para o mar

Os países que tentam ficar no meio, como Indonésia, Malásia e outros, enfrentam uma região potencialmente mais volátil e pressão crescente, como fez a Austrália, para escolher lados entre Washington e Pequim.

Em uma imagem fornecida pela Marinha australiana, o submarino HMAS Sheean faz uma escala em Hobart, Tasmânia, Austrália em 1 de abril de 2021. (Leo Baumgartner / Força de Defesa Australiana via The New York Times)

Escrito por Chris Buckley

A China está se tornando uma superpotência militar. Índia, Vietnã e Cingapura estão gastando mais com defesa. O Japão está inclinado a fazer o mesmo. Agora a Austrália, apoiada pelos Estados Unidos e Grã-Bretanha, catapultou a disputa militar com Pequim na Ásia para uma nova fase tensa.

Seu acordo na semana passada para equipar a Austrália com submarinos furtivos de longo alcance com propulsão nuclear, mais capazes de enfrentar a marinha chinesa, pode acelerar o acúmulo de armas asiáticas muito antes de os submarinos entrarem em serviço.

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Em resposta, a China pode intensificar sua modernização militar, especialmente em tecnologia capaz de bloquear os submarinos. E, ao confirmar a determinação do governo Biden de enfrentar o poder chinês na Ásia, o novo acordo de armas pode levar outros grandes gastadores militares, como Índia e Vietnã, a acelerar seus próprios planos de armamentos.

Os países que tentam ficar no meio, como Indonésia, Malásia e outros, enfrentam uma região potencialmente mais volátil e pressão crescente, como fez a Austrália, para escolher lados entre Washington e Pequim.

A imagem é uma de três países anglo-saxões batalhando militarmente na região do Indo-Pacífico. Isso joga com a narrativa oferecida pela China de que 'estranhos' não estão agindo de acordo com a aspiração dos países regionais, disse Dino Patti Djalal, ex-embaixador da Indonésia nos Estados Unidos. A preocupação é que isso desencadeie uma corrida armamentista prematura, da qual a região não precisa agora, nem no futuro.

Os submarinos não atingirão a água por pelo menos uma década. Mas as ondas geopolíticas de seu anúncio foram instantâneas, dando tempo a Pequim para organizar a oposição entre os vizinhos asiáticos e tramar contra-ataques militares.

Japão e Taiwan, ambos fortes aliados dos EUA, endossaram rapidamente o acordo de segurança.

Uma balsa Rivercat passa pelo submarino da classe Collins da Marinha Real Australiana HMAS Waller ao deixar o porto de Sydney em 4 de maio de 2020. | Foto de arquivo da Reuters

Outros governos asiáticos expressaram, por meio de seus comentários ou silêncio, dúvidas ou apreensão sobre a irritação da China. Muitos líderes no Sudeste Asiático querem que os Estados Unidos continuem sendo um pilar da segurança, disse Ben Bland, diretor do programa do Sudeste Asiático do Lowy Institute em Sydney.

Mas eles também temem que a abordagem cada vez mais estridente adotada pelos EUA e aliados como a Austrália force a China a responder na mesma moeda, disse ele, impulsionando um ciclo de escalada que está centrado no Sudeste Asiático, mas desconsidera as vozes do Sudeste Asiático.

Mesmo antes do acordo, alguns governos implantaram novos navios, submarinos e mísseis, pelo menos em parte devido à preocupação com o rápido aumento militar da China e as disputas reivindicações territoriais. A China responde por 42% de todos os gastos militares na Ásia, de acordo com o Instituto Internacional de Estudos Estratégicos.

Os legisladores japoneses começaram a considerar publicamente o aumento dos gastos militares além de 1% de seu produto interno bruto, um limite que o país mantém desde os anos 1970. A Coreia do Sul, focada na ameaça da Coreia do Norte, aumentou seu orçamento de defesa em 7% ao ano em média desde 2018.

A Índia aumentou os gastos militares com o aumento das tensões com a China, embora o golpe econômico do coronavírus possa desacelerar essa tendência.

A Índia planeja adquirir outras 350 aeronaves militares montadas localmente nas próximas duas décadas, disse o chefe da Força Aérea neste mês. O Japão está trabalhando em mísseis hipersônicos que podem ameaçar os navios da marinha chinesa em um conflito. Taiwan, a ilha autônoma que a China considera seu próprio território, propôs um orçamento militar de US $ 16,8 bilhões para o próximo ano, incluindo US $ 1,4 bilhão para mais caças a jato.

O governo Biden promete ajudar as nações asiáticas a conter o aumento militar da China, algo que destaca o novo acordo com a Austrália. Essa agenda provavelmente será discutida na Casa Branca nesta semana, quando o presidente Joe Biden receber outros líderes do Quad, o grupo que inclui Austrália, Japão e Índia.

A China é a ameaça de ritmo com a qual devemos nos preocupar, não apenas hoje, mas também no curto e longo prazo, disse o general John Hyten, vice-presidente da Junta de Chefes de Estado-Maior dos Estados Unidos, em um evento para o Brookings Institution na semana passada.

Mas muitos governos em toda a Ásia, especialmente no Sudeste Asiático, esperam evitar ter que fazer a mesma escolha que o primeiro-ministro Scott Morrison da Austrália fez na semana passada ao declarar uma parceria para sempre com os Estados Unidos.

A Índia, que oscila entre confrontos de fronteira com a China e esforços para consertar os laços com seu vizinho, foi silenciada sobre o acordo. O mesmo aconteceu com a Coreia do Sul, que deseja manter relações estáveis ​​com Pequim enquanto se concentra no conflito potencial com a Coreia do Norte.

O Ministério das Relações Exteriores da Indonésia disse estar profundamente preocupado com a contínua corrida armamentista. A Malásia expressou preocupação.

Lee Hsien Loong, o primeiro-ministro de Cingapura, uma cidade-estado com bons laços com Pequim e Washington, disse diplomaticamente a Morrison que esperava que a parceria contribuísse de forma construtiva para a paz e estabilidade da região, informou o Straits Times.

Exteriormente, o plano da Austrália de eventualmente construir pelo menos oito submarinos com propulsão nuclear pode parecer fazer pouca diferença para os cálculos da China. Com cerca de 360 ​​navios, a marinha chinesa é a maior do mundo em número e tem cerca de uma dúzia de submarinos com propulsão nuclear. Sua frota de submarinos nucleares deve crescer para 21 até 2030, de acordo com o Escritório de Inteligência Naval dos Estados Unidos.

A Marinha dos Estados Unidos tem cerca de 300 embarcações, incluindo 68 submarinos, todos nucleares. Mesmo que a Austrália seja relativamente rápida e eficiente - não características que marcaram suas aquisições de submarinos ao longo das décadas - seus primeiros submarinos com propulsão nuclear podem não ser comissionados até o final dos anos 2030.

Posicionar os submarinos difíceis de rastrear perto dos mares próximos à China, Japão e Península Coreana pode ser um poderoso dissuasor contra os militares da China, disse Drew Thompson, um ex-funcionário do Pentágono responsável pelas relações com a China.

As guerras do Oriente Médio acabaram, disse Thompson, agora pesquisador sênior visitante da Universidade Nacional de Cingapura. Estamos em um período entre guerras, e o próximo será um conflito de alta intensidade e alta intensidade com um concorrente próximo, provavelmente envolvendo a China, e muito provavelmente no nordeste da Ásia.

Depois de condenar o acordo de submarinos na semana passada, o governo chinês disse pouco mais. Mas os líderes e planejadores militares da China certamente considerarão contra-ataques militares e diplomáticos, incluindo novas maneiras de punir as exportações australianas, já atingidas por proibições e tarifas punitivas à medida que as relações azedaram nos últimos anos.

Pequim também pode acelerar os esforços para desenvolver tecnologias para encontrar e destruir submarinos com propulsão nuclear bem antes que a Austrália os receba. A maioria dos especialistas disse que uma corrida tecnológica é mais provável do que uma corrida armamentista generalizada. A produção de novos navios e aviões de combate da China já é rápida. Sua tecnologia anti-submarina é menos avançada.

A curto prazo, as autoridades chinesas podem intensificar os esforços para organizar a oposição regional ao plano do submarino e ao novo grupo de segurança, denominado AUKUS, para a Austrália, o Reino Unido e os Estados Unidos.

Se você é a China, isso também o faz pensar: 'Bem, é melhor eu me antecipar a isso', disse Elbridge Colby, ex-subsecretário assistente de defesa no governo Trump. Se a Austrália der esse grande passo, o Japão poderá dar meio passo e Taiwan dará meio passo, e então a Índia e talvez o Vietnã.

Mas Pequim criou suas próprias barreiras para obter o apoio dos vizinhos. As reivindicações expansivas e intransigentes da China por águas e ilhas no Mar do Sul da China irritaram os países do Sudeste Asiático. Pequim também está envolvida em disputas territoriais com Japão, Índia e outros países.

Este acordo AUKUS mostra claramente que o Leste Asiático se tornou o foco da estratégia de segurança global dos Estados Unidos, disse Zhu Feng, professor de relações internacionais na Universidade de Nanjing, no leste da China. É um lembrete para a China que, se não pudermos aliviar as tensões com os vizinhos no Mar da China Meridional e no Mar da China Oriental, os EUA continuarão tentando tirar vantagem dessa tensão.