Coca-Cola, comida enlatada e noites de jazz: o que os soldados americanos trouxeram para as ruas de Calcutá durante a segunda guerra mundial

Com a chegada dos soldados americanos a Calcutá, surgiu um período curto, mas fascinante, de intercâmbio cultural. Alimentos, bebidas, música, revistas e cinema americanos logo encontraram um consumidor entusiasta na cidade.

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Em 1944, quando Geraldine Book, residente em Washington DC, se formou em enfermagem, tudo o que ela queria fazer era viajar pelo mundo. Consequentemente, ela se juntou ao Exército dos EUA em seu esforço de guerra. A Segunda Guerra Mundial estava acontecendo a todo vapor naquela época e Book, junto com outro colega de classe dela, se ofereceu para trabalhar no exterior.

Após seis longas semanas no mar, ela desembarcou em Calcutá, onde deveria cuidar dos feridos e doentes no teatro China-Birmânia-Índia. Você podia sentir o cheiro de Calcutá a centenas de quilômetros de distância. Era uma cidade enorme. Pessoas morriam nas ruas e nas portas, disse ela em uma entrevista de 2004 arquivada pelo Veterans History Project da Biblioteca do Congresso. Tudo cheira a apodrecendo, ela conta sobre sua primeira experiência em Calcutá, ao narrar como viu caminhões britânicos carregando corpos para serem descartados nos ghats em chamas e a visão ocasional de braços e pernas flutuando no rio que a deixou chocada .

A Índia estava em uma posição estranha durante a guerra. Como o historiador Yasmin Khan coloca apropriadamente em um Artigo de 2012 : A Índia era não exatamente uma frente doméstica, nem exatamente uma zona de guerra, a Índia foi, no entanto, crítica para o esforço de guerra como fonte de poder militar e produção industrial.

Em uma época em que o clima anticolonial estava em alta no país, ele se viu preso na linha de frente de uma guerra entre duas potências imperiais no sudeste asiático - a britânica e a japonesa. Após a queda de Cingapura devido à agressão japonesa em fevereiro de 1942, Calcutá emergiu como talvez a mais vulnerável a novos avanços de tropas japonesas. Logo depois, a cidade se tornou um importante local de uma guerra global, com suas casas de repouso, hotéis e campos de treinamento repletos de tropas britânicas, americanas, chinesas e africanas.
Os soldados americanos chegaram a Calcutá em um momento em que, além da guerra, uma fome devastadora estava causando estragos. A impressão inicial foi de choque ao ver uma Índia tão diferente da terra da fantasia exibida nos filmes de Hollywood.

Os soldados americanos chegaram a Calcutá em um momento em que, além da guerra, uma fome devastadora estava causando estragos. (Wikimedia Commons)

Khan em seu livro, ' Índia em guerra: o subcontinente e a Segunda Guerra Mundial ' , cita um jornalista americano sobre o que os soldados experimentaram: Os americanos, acostumados a ver a Índia pelas câmeras de Hollywood como uma terra fabulosa povoada por marajás e elefantes, ficaram horrorizados e enojados com o fedor e a pobreza do lugar.

Mas nessa atmosfera política dilacerada pela guerra, atingida pela fome e altamente tensa da década de 1940, os soldados americanos também se encontraram em uma posição interessante, mas peculiar. A grande maioria deles era branca, assim como os britânicos, mas desprovidos da necessidade de defender um império. O soldado americano, claro, tinha um olhar oriental, mas pede-se a eles que não se envolvam politicamente. Consequentemente, eles foram mais amigáveis ​​e frequentemente compartilhavam alimentos e bebidas com a população local, diz Reeti Basu, que atualmente está fazendo seu PhD na Universidade Jawaharlal Nehru sobre o tema das Forças Armadas americanas em Calcutá. O que emergiu foi um período curto, mas fascinante, de intercâmbio cultural de comida, música, cinema, arte e muito mais que iria transformar amplamente a paisagem sócio-cultural de Calcutá.

Fazendo sua parte em uma época de fome atingiu Calcutá na guerra

A partir de 1942, cerca de 150.000 soldados americanos desceram para a Índia. Para ajudá-los a se estabelecerem nesta terra estranha, foram entregues livros de bolso amigáveis ​​com instruções detalhadas sobre como eles devem se comportar no país. Um deles, ‘The Calcutta Key’, era um guia de bolso de 96 páginas sobre a cidade com informações sobre tudo, desde quais mercados frequentar, como negociar, onde se pode encontrar álcool, mulheres e muito mais. Uma instrução impressionante na lista de 'tarefas' da chave de Calcutá é 'evitar discussões políticas'.

‘The Calcutta Key’, era um guia de 96 páginas de bolso sobre a cidade com informações sobre tudo, desde quais mercados frequentar, como negociar, onde se pode encontrar álcool, mulheres e muito mais. (Amazon.com)

Os soldados americanos costumavam criticar o Raj, escreve o Professor de Relações Internacionais e História, Srinath Raghavan em seu livro, ‘O lugar mais perigoso: uma história dos Estados Unidos no Sul da Ásia’ . As críticas contra os britânicos estavam longe de ser injustificadas, já que os americanos testemunharam a pobreza causada pela fome causada pelas políticas de um governo britânico apático. A Chave de Calcutá, de fato, sugere em grande detalhe as condições de fome que eles podem esperar ver durante seu tempo e como devem reagir. Raghavan em seu livro cita a reação de um soldado aos pobres amontoados na rua, espiando pelas vitrines das lojas, Se eu fosse eles, quebraria aqueles óculos e me serviria de tudo o que está lá.

Dadas as relações afáveis ​​que os soldados americanos estavam propensos a atacar a população local e a possibilidade de apoio americano para a luta pela liberdade em curso no país, tanto o governo britânico quanto o dos EUA estavam empenhados em manter os jovens soldados o mais apolíticos possível.

Outro guia explicitamente explicado aos soldados: os americanos estão na Índia para lutar contra o Eixo. Você deve se ater a isso e não tentar resolver o problema político indiano. O que queremos é cooperar com os britânicos e indianos para vencer os japoneses. Seu papel é manter os olhos e os ouvidos abertos e a boca fechada.
Mas isso não impediu os políticos indianos de pedir apoio aos soldados. Raghavan refere-se a um artigo escrito pelo ativista independente Jayaprakash Narayanan em que ele se dirigiu aos soldados, Sois soldados da liberdade ... É, portanto, essencial que compreendam e apreciem a nossa luta pela liberdade. Ele os incentivou, deixe seus compatriotas, seus líderes e seu governo saberem a verdade sobre a Índia.

O historiador Manish Sinha em seu artigo, ‘A fome de Bengala de 1943 e a insensibilidade americana à ajuda alimentar’ observa que, em agosto de 1943, o então prefeito de Calcutá, Syed Baddruja, telegrafou ao presidente Franklin Roosevelt, instando-o e ao primeiro-ministro britânico, Winston Churchill, a providenciar imediatamente o envio de grãos alimentícios para a Índia. Enquanto Roosevelt transmitia o telegrama ao Departamento de Estado, que estava bem ciente da difícil situação alimentar em Bengala. Roosevelt recusou-se a tomar qualquer medida, não pretendendo provocar ressentimento britânico contra a interferência americana, escreve Sinha.

Curiosamente, apesar da recusa do presidente dos EUA em agir, o exército americano em Calcutá foi rápido em organizar um esquema voluntário de doação de alimentos, guardando uma parte de suas rações semanais de comida enlatada para os famintos em Calcutá. Tathagatha Neogi, um especialista em patrimônio baseado em Calcutá, disse que em dezembro de 1942, quando os japoneses bombardearam Calcutá, seu avô estava trabalhando nos estaleiros como engenheiro ferroviário. Por estar trabalhando no porto, ele recebia doações do exército americano, que incluíam alimentos enlatados como sardinha, feijão cozido etc., o que ajudou minha família a superar a aguda escassez de alimentos causada pela fome, diz ele. Ele observa que os soldados americanos foram de fato os responsáveis ​​pela popularização dos alimentos enlatados em Calcutá durante e após a guerra. Os soldados britânicos também sobreviveram com comida enlatada como ração, mas os americanos estavam mais dispostos a compartilhar.

Como era de se esperar, os britânicos não aceitaram bem as tentativas americanas de fornecer alívio à fome para os índios. Os britânicos sempre suspeitaram dos americanos e pensaram que eles estavam aqui para ajudar o movimento pela liberdade. Eles viram esses esforços de combate à fome como mais uma prova do mesmo. Consequentemente, os britânicos tinham espiões no quartel-general do exército americano que ficava no Edifício Hindustan, diz Neogi, que também é fundador da empresa de caminhadas pelo patrimônio, Immersive Trails, e organiza uma caminhada, 'Calcutá na Segunda Guerra Mundial' desde 2018 .

A inclinação dos soldados americanos para se envolverem informalmente com os índios por causa de comida, bebida, música e muito mais fez com que parecessem mais amigáveis ​​com eles. Basu diz que várias referências a isso podem ser encontradas na literatura popular. Encontrei uma história na qual o protagonista, um menino bengali do exército que foi destacado para a Birmânia, diz que as tropas americanas são mais amigáveis ​​conosco porque nos oferecem cerveja e comida. Os soldados britânicos, em contraste, dificilmente falavam com os índios, diz ela. Ela também se lembra de sua avó contando a ela sobre um incidente em que soldados americanos atiraram chocolates para ela enquanto desfilavam por Chowringhee.

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Neogi diz que a relação entre índios e soldados americanos também dependia de onde eles estavam. No campo, por exemplo, na fronteira entre o que hoje é Bangladesh e a Birmânia, havia muitas histórias de terror sobre atrocidades americanas. Eles estavam protegendo a área da incursão japonesa e muitas vezes não faziam distinção entre espiões do INA e pessoas locais, diz ele.

Em Calcutá, como não era bem na fronteira, havia mais sentimento de companheirismo.

Basu observa que também houve casos em que os soldados americanos entraram em brigas desagradáveis ​​com os índios. Por exemplo, eles tinham uma relação muito tensa com os taxistas. Na verdade, a associação de taxistas fez uma procissão contra os soldados americanos depois de um incidente em que um soldado esfaqueou um motorista, disse Basu.

O soldado preto e branco em Calcutá

Se por um lado o soldado americano estava experimentando o gostinho da situação política indiana nas ruas de Calcutá, por outro, eles trouxeram consigo a sua própria política racial. Entre os 150.000 soldados americanos, 22.000 eram soldados negros. A experiência deles em Calcutá e com as pessoas da cidade contrastava marcadamente com a dos brancos.

Khan em seu livro observa que a segregação do Sul dos Estados Unidos permeou o Exército americano e, enquanto estacionados na Índia, soldados brancos e negros enfrentaram uma separação descarada e forçada. Eles tinham menos cantinas, condições de vida deploráveis, meios de entretenimento mais pobres e também deveriam assumir mais trabalho braçal. Em Calcutá, havia cantinas segregadas da Cruz Vermelha com mulheres da Cruz Vermelha Negra enviadas especialmente para atendê-las, escreve Khan. A única piscina de serviço em Calcutá tinha dias brancos e dias negros. As tropas negras receberam tratamento médico de segunda classe, eram mais propensas a pegar malária, tinham menos chance de licença, recebiam tratamento mais severo dos oficiais e atraíram a ira da Polícia Militar, ela observa.

Consequentemente, as tropas negras e índios encontraram uma causa comum, ao contrário do que o governo imperial esperava, dadas as tendências racistas existentes entre os sul-asiáticos. Os soldados negros passavam mais tempo nos mercados locais e casas de chá e eram mais propensos a iniciar conversas com os índios. Como consequência, os soldados negros fizeram novos amigos, receberam convites para festas e bailes locais e eram mais propensos a ter um amante indiano ou anglo-indiano, escreve Khan.

Ao mesmo tempo, porém, atitudes racistas inerentes entre os índios em relação aos soldados negros também eram frequentes. A literatura popular bengali da época costumava referir-se aos soldados negros como 'negros' ou Kaalo Kuch Kuche (escuro como breu), diz Basu. Ela explica que havia muito medo dos índios em relação aos soldados negros. Havia rumores sobre eles se alimentando de carne humana, ela acrescenta.

Neogi diz que durante os assassinatos de Calcutá em 1946, houve 26 vítimas americanas na cidade e a maioria delas eram negras. A maioria deles estava apenas no lugar errado e na hora errada. E eles foram mortos de forma brutal. Um deles estava dirigindo uma ambulância. Ele foi parado pela multidão e toda a ambulância foi queimada, diz ele. Isso nos dá algumas dicas sobre as tendências racistas em relação aos negros entre os índios.

Um período de evolução cultural popular

Mas guerra, política, fome à parte, a chegada dos soldados americanos também foi um momento de imensa transformação na vida cultural de Calcutá. O lendário cineasta Satyajit Ray, que havia retornado de Shantiniketan para Calcutá após os ataques aéreos japoneses, escreveu em seu autobiografia sobre a nova onda de cultura popular americana que irrompeu nas ruas da cidade nesta época. Chowringhee estava abalado com os soldados. As bancas de livros na calçada exibiam edições finas de Life and Time, e os cinemas lotados exibiam os filmes mais recentes de Hollywood, ele escreveu.

O biógrafo de Ray, Andrew Robinson, escreveu sobre como por causa da guerra, Ray pôde ver filmes que não haviam sido lançados nem mesmo em Londres. Os soldados costumavam procurar Satyajit em sua casa e contar a ele sobre um filme americano passando na cidade ou em sua base- ‘Quer vir’? observa Robinson em seu livro, ‘ Satyajit Ray: O olho interno ’.

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Teatros icônicos da cidade como o cinema Metro na Esplanade Road, o Lighthouse Cinema e o New Empire Cinema no New Market e o Globe Cinema na rua Lindsay surgiram antes mesmo da guerra com o objetivo de exibir exclusivamente filmes de Hollywood. Mas foi apenas durante a guerra que eles se tornaram mais acessíveis aos índios. O cinema Metro era administrado pela MGM e eles tinham um acordo com o Exército dos Estados Unidos de que a cada semana três passes de cinema seriam dados aos soldados. Freqüentemente, os soldados entregavam esses passes para seus ordenanças que eram índios ou para seus amigos e conhecidos índios e foi assim que Hollywood se tornou mais popular entre os habitantes locais, diz Neogi.

Sorvetes e Coca-Cola também foram produtos trazidos pelo Exército dos EUA especificamente com o objetivo de fazer seus soldados se sentirem em casa. Neogi explica, a Coca-Cola estabeleceu duas fábricas exclusivas para as tropas americanas em Calcutá, uma em Kidderpore e outra em Calcutá Central. Eles também estabeleceram uma fábrica de sorvetes americana no que hoje é o mercado Chandni Chowk.

Como no cinema, cada soldado recebia três passes de Coca-Cola e sorvetes todas as semanas. Com os soldados americanos ansiosos para compartilhar esses passes com seus amigos e conhecidos indianos, os sorvetes e a Coca-Cola logo encontraram popularidade entre os indianos. Outro produto alimentício que se tornou muito popular em Calcutá pelos soldados americanos foi o brownie.

Também na área da música, uma transformação impressionante foi anunciada com a entrada dos soldados. O jazz tornou-se extremamente popular pelos soldados americanos. O Statesman costumava publicar anúncios de noites de jazz no Grand Hotel, onde os soldados estavam hospedados e o famoso músico de jazz Teddy Weatherford tocava lá, diz Basu.

Esta também foi a época em que Park Street emergiu como o centro da indústria de música ao vivo de Calcutá. Basu refere-se ao livro do historiador Tapan Raychaudhury, ‘Bangal Nama’, onde ele mencionou que, apesar da fome contínua na região, Park Street não parece ser afetada por qualquer calamidade. Restaurantes como o Firpo's (inaugurado por um italiano durante a Primeira Guerra Mundial) ganhavam vida com soldados americanos todas as noites e música ao vivo tocada por grupos estrangeiros.

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A cena musical dos últimos dias em Park Street foi um produto dessa conexão cultural que varreu a cidade durante os anos de guerra, diz o cineasta e fotógrafo Sanjeet Chowdhury, de Calcutá. Foi apenas nos anos do pós-guerra que Park Street se transformou em uma rua movimentada e animada, sempre cheia de festas e música, diz ele.

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Sobre o que os americanos absorveram em Calcutá, Basu diz que gostaram muito das obras do pintor Jamini Roy. Na verdade, um neto de Jamini Roy que eu entrevistei certa vez me disse que os soldados americanos eram os responsáveis ​​pelo aumento das vendas de seus quadros, o que o ajudou a resolver os problemas financeiros que estava passando, diz ela.

Os cinco anos de influência americana na cidade foram marcados por vários eventos políticos e sociais de longo alcance. Em meio a tudo isso, a presença dinâmica dos americanos é amplamente esquecida em livros e arquivos históricos. Sei que muitos sentiram que sua presença era tão insignificante que nem perceberam quando entraram e saíram, diz Basu. E, no entanto, há também quem sinta que o impacto que as tropas americanas deixaram para trás foi maciço e duradouro.

Leitura adicional:

Yasmin Khan, Índia em guerra: o subcontinente e a Segunda Guerra Mundial , Oxford University Press, 2015

Yasmin Khan, Sexo em uma zona de guerra imperial: encontros transnacionais na Segunda Guerra Mundial na Índia , History Workshop Journal, 2012

Srinath Raghavan, O lugar mais perigoso: uma história dos Estados Unidos no Sul da Ásia ' , Penguin Random House, 2018

Manish Sinha, A fome de Bengala em 1943 e a insensibilidade americana à ajuda alimentar , Proceedings of the Indian History Congress, 2010

Satyajit Ray, Nossos filmes, seus filmes , Orient Longman, 1994

Andrew Robinson, Satyajit Ray: O olho interno, University of California Press, 1989

Janam Mukherjee, Bengala com fome: guerra, fome e o fim do Império , Oxford University Press, 2015