A descoberta do crânio de ‘Homem Dragão’ na China pode adicionar espécies à árvore genealógica humana

O crânio pertencia a um homem maduro que tinha um cérebro enorme, sobrancelhas enormes, olhos profundos e nariz bulboso. Ele permaneceu escondido em um poço abandonado por 85 anos, depois que um operário o encontrou em um canteiro de obras na China.

Crânio de Em uma imagem sem data de Xijun Ni, uma reconstrução digital do crânio apelidada de 'Homem Dragão. (Xijun Ni pelo The New York Times)

Escrito por Carl Zimmer

Cientistas anunciaram na sexta-feira que um enorme crânio fossilizado com pelo menos 140.000 anos é uma nova espécie de humano antigo, uma descoberta que pode mudar as visões predominantes de como - e até onde - nossa espécie, Homo sapiens, evoluiu.

O crânio pertencia a um homem maduro que tinha um cérebro enorme, sobrancelhas enormes, olhos profundos e nariz bulboso. Ele permaneceu escondido em um poço abandonado por 85 anos, depois que um operário o encontrou em um canteiro de obras na China.

Os pesquisadores chamaram a nova espécie de Homo longi e deram a ela o apelido de Homem-Dragão, devido à região do Rio Dragão, no nordeste da China, onde o crânio foi descoberto.

A equipe disse que o Homo longi, e não os Neandertais, foi a espécie humana extinta mais intimamente relacionada à nossa. Se confirmado, isso mudaria a forma como os cientistas enxergam a origem do Homo sapiens, que foi construído ao longo dos anos a partir de descobertas de fósseis e da análise de DNA antigo.

Mas vários especialistas contestaram essa conclusão, publicada em três artigos que forneceram a primeira análise detalhada do fóssil. No entanto, muitos ainda pensavam que a descoberta poderia ajudar os cientistas a reconstruir a árvore genealógica humana e como os humanos modernos surgiram.

Crânio de Em uma imagem sem data de Chuang Zhao, uma representação artística do rosto pertencente a um crânio apelidado de Homem-Dragão. (Chuang Zhao via The New York Times)

Todos os especialistas que revisaram os dados dos estudos disseram que é um fóssil magnífico.

É uma coisa linda, disse John Hawks, um paleoantropólogo da Universidade de Wisconsin-Madison. É muito raro encontrar um fóssil como este, com um rosto em boas condições. Você sonha em encontrar essas coisas.

Em 1933, um operário que trabalhava em uma construção de ponte na cidade de Harbin descobriu o crânio peculiar. É provável que o homem - cujo nome foi omitido por sua família - reconheceu que havia encontrado um espécime cientificamente importante. Apenas quatro anos antes, os pesquisadores haviam encontrado outro crânio semelhante ao humano, apelidado de Homem de Pequim, perto de Pequim. Pareceu ligar o povo da Ásia a seus precursores evolucionários.

Em vez de entregar o novo crânio às autoridades japonesas que ocupavam o nordeste da China na época, o trabalhador optou por escondê-lo. Ele não mencionou o crânio a ninguém por décadas. Em um relato da descoberta do fóssil, os autores dos novos artigos especularam que ele tinha vergonha de ter trabalhado para os japoneses.

Pouco antes de sua morte em 2018, o trabalhador contou à família sobre o fóssil. Eles foram ao poço e o encontraram. A família doou-o para o Museu de Geociências da Universidade Hebei GEO, onde os cientistas imediatamente puderam ver que havia sido perfeitamente preservado.

Nos artigos publicados na sexta-feira, os pesquisadores argumentaram que o Homo longi parece ter sido um adulto de grande porte. Suas bochechas estavam achatadas e sua boca larga. A mandíbula inferior está faltando, mas os pesquisadores inferem da mandíbula superior do Homem Dragão e de outros crânios humanos fósseis que ele provavelmente não tinha um queixo. Eles dizem que seu cérebro era cerca de 7% maior do que o cérebro médio de um ser humano vivo.

Os pesquisadores argumentam que a combinação de características anatômicas do Homem-Dragão não foi encontrada em nenhuma espécie de hominídeo anteriormente nomeada, a linhagem de macacos bípedes que divergia de outros macacos africanos. Posteriormente, eles evoluíram para espécies com cérebros maiores que prepararam o terreno para o Homo sapiens se expandir por todo o globo.

É distinto o suficiente para ser uma espécie diferente, disse Christopher Stringer, um paleoantropólogo do Museu de História Natural de Londres e co-autor de dois dos três artigos do Homem Dragão.

Crânio de Em uma imagem sem data de Xijun Ni, o crânio apelidado de Homem Dragão. (Xijun Ni pelo The New York Times)

Os cientistas analisaram a composição química do fóssil e determinaram que ele tinha pelo menos 146.000 anos, mas não mais do que 309.000 anos.

Hoje, o planeta abriga apenas uma espécie de hominídeo - o Homo sapiens. Mas o Homem-Dragão existia em uma época em que vários tipos drasticamente diferentes de hominíneos coexistiam, incluindo o Homo erectus - um ser humano alto com um cérebro de dois terços do tamanho do nosso - bem como hominíneos minúsculos, incluindo o Homo naledi na África do Sul, o Homo floresiensis na Indonésia e Homo luzonensis nas Filipinas.

Os fósseis mais antigos de Homo sapiens também datam dessa época. Os Neandertais - que compartilhavam nosso cérebro grande e fabricação de ferramentas sofisticadas - variavam da Europa à Ásia Central durante o período em que o Homem Dragão pode ter vivido.

Nos últimos anos, estudos de DNA fóssil também revelaram outra linhagem semelhante à humana neste período, os denisovanos. O DNA veio em grande parte de dentes isolados, ossos lascados e até mesmo sujeira. Esses restos não são suficientes para nos mostrar como eram os denisovanos.

O fóssil mais promissor já encontrado que poderia ser uma evidência de denisovanos veio de uma caverna no Tibete: uma mandíbula enorme com dois molares robustos, datando de pelo menos 160.000 anos. Em 2019, os cientistas isolaram proteínas da mandíbula, e sua composição molecular sugere que pertenciam a um denisovano, em vez de um humano moderno ou neandertal.

Esta evidência molecular - combinada com evidências fósseis - sugere que os ancestrais comuns do Homo sapiens, Neandertais e Denisovanos viveram 600.000 anos atrás.

Nossa linhagem se separou por conta própria e, há 400.000 anos, os neandertais e os denisovanos divergiram. Em outras palavras, os neandertais e denisovanos eram nossos parentes extintos mais próximos. Eles até cruzaram com os ancestrais dos humanos modernos, e hoje carregamos pedaços de seu DNA.

Mas muitos quebra-cabeças ainda perduram neste estágio da história humana - especialmente no Leste Asiático. Nas últimas décadas, os paleoantropólogos encontraram uma série de fósseis, muitos incompletos ou danificados, que possuem algumas características que os tornam semelhantes à nossa própria espécie e outras características que sugerem que pertencem a outro lugar da árvore genealógica dos hominídeos.

Katerina Harvati, uma paleoantropóloga da Universidade de Tübingen, na Alemanha, que não esteve envolvida no novo estudo, disse que o crânio do Homem Dragão pode ajudar a esclarecer parte da confusão.

Para descobrir como o Homo longi se encaixa na árvore genealógica humana, os cientistas compararam sua anatomia com 54 fósseis de hominídeos. Os pesquisadores descobriram que ele pertence a uma linhagem que inclui a mandíbula no Tibete que foi identificada como Denisovan.

O crânio era ainda mais semelhante a uma porção de um crânio descoberto em 1978 no condado chinês de Dali, datado de 200.000 anos. Alguns pesquisadores pensaram que o fóssil Dali era de nossa própria espécie, enquanto outros pensaram que pertencia a uma linhagem mais antiga. Outros ainda chamaram o fóssil de uma nova espécie, Homo daliensis.

Os autores dos novos estudos argumentam que o Homem Dragão, a mandíbula tibetana e o crânio de Dali pertencem a uma única linhagem - aquela que é o ramo mais próximo de nossa própria espécie. Embora o Homo longi tivesse características distintas, também compartilhava conosco, como um rosto achatado enfiado sob a sobrancelha em vez de projetado para fora, como era o caso dos neandertais.

É amplamente aceito que o Neandertal pertence a uma linhagem extinta que é o parente mais próximo de nossa própria espécie. No entanto, nossa descoberta sugere que a nova linhagem que identificamos que inclui o Homo longi é o verdadeiro grupo irmão de H. sapiens, Xijun Ni, um co-autor dos estudos e um paleoantropólogo da Academia Chinesa de Ciências e da Universidade Hebei GEO, disse em um comunicado à imprensa.

Essas conclusões estão estimulando o debate entre os paleoantropólogos - incluindo os autores dos novos artigos.

Parte do debate diz respeito ao que chamar de Homem-Dragão. Os cientistas seguem regras estritas sobre como nomear novas espécies. Isso exigiria que o Homem Dragão compartilhasse um nome com o crânio de Dali, se eles fossem tão semelhantes quanto os autores afirmam.

Na minha opinião, é uma espécie distinta que eu preferiria chamar de Homo daliensis, disse Stringer.

Outros especialistas pensaram que a semelhança entre a mandíbula tibetana, com as proteínas do tipo denisovano, e o crânio de Harbin apontava para a verdadeira identidade do Homem Dragão.

Quando vi a imagem do fóssil pela primeira vez, pensei, agora finalmente sabemos como era a aparência de Denisovans, disse Philipp Gunz, paleoantropólogo do Instituto Max Planck de Antropologia Evolucionária em Leipzig, Alemanha.

Karen Baab, uma paleoantropóloga da Midwestern University no Arizona, concorda: Harbin é mais bem conhecido como um denisovano.

Uma variedade de pistas apontam nessa direção. O dente da mandíbula superior do Homem-Dragão tem o mesmo formato maciço que o da mandíbula denisovana encontrada no Tibete, por exemplo. Ambos não possuem um terceiro molar. O Homem Dragão também viveu na Ásia ao mesmo tempo que o DNA Denisovan nos diz que eles estavam no mesmo lugar.

Mesmo que o Homem Dragão seja um denisovano, haveria mais quebra-cabeças para resolver. O DNA dos denisovanos mostra claramente que seus primos mais próximos eram neandertais. O novo estudo, baseado na anatomia fóssil, indica que o Homo longi e o Homo sapiens estão mais intimamente relacionados entre si do que com os Neandertais.

Acho que os dados genéticos neste caso são mais confiáveis ​​do que os dados morfológicos, disse Bence Viola, um paleoantropólogo da Universidade de Toronto, que não esteve envolvido no novo estudo.

Obviamente, algo não corresponde, Stringer reconheceu. O importante é o reconhecimento de uma terceira linhagem humana no Leste Asiático, com sua própria combinação distinta de características.

Uma maneira de resolver o mistério do Homem Dragão seria obter DNA de seu crânio notável. Stringer disse que está pronto para mais surpresas: será um enredo mais complicado.