Cheiros de comida distorcida e bizarra assombram os sobreviventes da Covid-19

Em 2020, a parosmia tornou-se notavelmente disseminada, freqüentemente afetando pacientes com o novo coronavírus que perderam o olfato e o recuperaram antes que um sentido distorcido de olfato e paladar começasse.

Covid-19, Parosmia, sintomas pós-Covid, perda do paladar, perda do olfato, comida, saúde pandêmica, coronavírus, saúde covid-19, recuperação pós-covidMonica Franklin janta com seu namorado, Chris Shaw, em Bergenfield, NJ, em 20 de abril de 2021. Franklin se viu com parosmia, uma distorção nos sentidos do olfato e paladar, e fantasmia, ou detecção de odores fantasmas, dois meses depois de havia se recuperado do coronavírus. (Melissa Bunni Elian / The New York Times)

Escrito por Deborah Schoch

Marcel Kuttab sentiu pela primeira vez que algo estava errado enquanto escovava os dentes há um ano, vários meses depois de se recuperar do COVID-19.

A escova de dentes dela estava suja, então ela a jogou fora e comprou uma nova. Então ela percebeu que a pasta de dente era a culpada. Cebola, alho e carne tinham gosto pútrido, e café cheirava a gasolina - todos sintomas de uma condição antes pouco conhecida chamada parosmia, que distorce os sentidos do olfato e do paladar.

Kuttab, 28, que tem doutorado em farmácia e trabalha para uma empresa farmacêutica em Massachusetts, fez experiências para descobrir quais alimentos ela poderia tolerar. Você pode gastar muito dinheiro em supermercados e acabar sem usar nada, disse ela.

A pandemia destacou a parosmia, estimulando pesquisas e uma série de artigos em revistas médicas.

O número de membros aumentou nos grupos de apoio existentes e novos surgiram. Um grupo de parosmia do Facebook com sede na Grã-Bretanha de rápido crescimento tem mais de 14.000 membros. E empreendimentos relacionados à parosmia estão ganhando seguidores, de podcasts a kits de treinamento de cheiros.

No entanto, uma questão chave permanece sem resposta: Quanto tempo dura a parosmia ligada a COVID? Os cientistas não têm prazos firmes. Dos cinco pacientes entrevistados para este artigo, todos os quais desenvolveram sintomas de parosmia pela primeira vez no final da primavera e no início do verão do ano passado, nenhum recuperou totalmente o cheiro e o paladar normais.

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Brooke Viegut, 25, cuja parosmia começou em maio de 2020, trabalhou para uma empresa de entretenimento na cidade de Nova York antes que os cinemas fossem fechados. Ela acredita que pegou COVID em março de 2020, durante uma rápida viagem de negócios a Londres e, como muitos outros pacientes, perdeu o olfato. Antes de se recuperar completamente, a parosmia se instalou, e ela não podia tolerar alho, cebola ou carne. Até mesmo o brócolis, ela disse a certa altura deste ano, tinha um cheiro químico.

Ela ainda não consegue engolir alguns alimentos, mas está ficando mais otimista.

Muitas frutas têm mais gosto de frutas agora, em vez de sabonete, disse ela. E ela recentemente fez uma viagem sem ficar muito enjoada. Então, eu diria que isso é progresso.

O otimismo é garantido, disse Claire Hopkins, presidente da Sociedade Rinológica Britânica e uma das primeiras a soar o alarme de perda de cheiro ligada à pandemia.

Há relatos diários de recuperação de caminhões de longa distância em termos de melhora da parosmia e pacientes com um olfato bastante bom, disse Hopkins.

Viegut teme não ser capaz de detectar um vazamento de gás ou incêndio. É um risco real, como mostra em janeiro a experiência de uma família em Waco, Texas, que não detectou que sua casa estava pegando fogo. Quase todos os membros perderam o olfato por causa do COVID; eles escaparam, mas a casa foi destruída.

A parosmia é um dos vários problemas relacionados ao COVID associados ao olfato e ao paladar. A perda parcial ou completa do olfato, ou anosmia, costuma ser o primeiro sintoma do coronavírus. A perda do paladar, ou ageusia, também pode ser um sintoma.

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Antes do COVID, a parosmia recebia relativamente pouca atenção, disse Nancy Rawson, vice-presidente e diretora associada do Monell Chemical Senses Center na Filadélfia, um grupo de pesquisa sem fins lucrativos conhecido internacionalmente.

Teríamos uma grande conferência e um dos médicos poderia ter um ou dois casos, disse Rawson.

Em um estudo francês do início de 2005, a maior parte dos 56 casos examinados foram atribuídos a infecções do trato respiratório superior.

Hoje, os cientistas podem apontar para mais de 100 razões para a perda e distorção do olfato, incluindo vírus, sinusite, traumatismo craniano, quimioterapia, doença de Parkinson e doença de Alzheimer, disse a Dra. Zara Patel, professora associada de otorrinolaringologia da Universidade de Stanford e diretora de endoscopia de crânio cirurgia de base.

Em 2020, a parosmia tornou-se notavelmente disseminada, freqüentemente afetando pacientes com o novo coronavírus que perderam o olfato e o recuperaram antes que um sentido distorcido de olfato e paladar começasse.

Um artigo em junho passado na revista Chemical Senses, baseado em questionários, descobriu que 7% dos pacientes pós-COVID experimentaram distorção do cheiro.

Um estudo posterior baseado em uma pesquisa online na Grã-Bretanha descobriu que seis meses após o início do COVID, 43% dos pacientes que inicialmente relataram ter perdido o olfato relataram ter parosmia, de acordo com um artigo da revista Rhinology. O início ocorreu em uma mediana de 2,5 meses após a perda do olfato dos pacientes, relatou o artigo.

Isso coincide com a experiência de Monica Franklin, 31, de Bergenfield, New Jersey, que estava acostumada a ter um olfato apurado.

Eu é que saberia quando o lixo tinha que ir embora, disse Franklin, terapeuta ocupacional de um hospital. Mas ela perdeu todo o paladar e olfato no início de abril de 2020, imediatamente após contrair COVID.

Dois meses depois, ela se viu com parosmia e fantosmia, uma condição que faz com que uma pessoa detecte odores fantasmas. Ela estava constantemente inalando o cheiro de cigarro nas horas em que ninguém estava fumando, e ela estava em seu quarto sozinha.

Alho e cebola são os principais gatilhos para sua parosmia, uma questão particularmente difícil, visto que seu namorado é ítalo-americano e ela normalmente se junta a ele e sua família às sextas-feiras para fazer pizza.

Ela agora traz seu próprio pote de molho, sem alho.

Para Janet Marple, 54, de Edina, Minnesota, café, manteiga de amendoim e fezes cheiram vagamente a borracha queimada ou exalam uma doçura doentia. É como nada que ela já tenha cheirado em sua vida.

Eu literalmente prendo minha respiração ao lavar meu cabelo, e lavar roupa é uma experiência terrível. Mesmo a grama recém-cortada é terrível, disse Marple, um ex-banqueiro corporativo.

Confusos com a cavalgada de problemas de olfato e paladar, cientistas de todo o mundo estão prestando atenção incomum ao sistema olfativo humano, as áreas do nariz e do cérebro onde os cheiros são processados.

Eles se concentraram no epitélio olfatório, um pedaço de tecido do tamanho de um selo postal atrás da ponte do nariz. O centro nervoso literal para detectar cheiros, ele envia mensagens para o cérebro.

Quando as pessoas sofrem de resfriado comum, o muco e outros fluidos podem obstruir o nariz de forma que os cheiros não cheguem ao centro nervoso. Mas esse bloqueio normalmente não ocorre em pacientes com anosmia e parosmia causadas por COVID.

Alguns pesquisadores inicialmente especularam que o vírus estava desligando os odores ao atacar os milhares de neurônios olfativos dentro desse centro nervoso. Mas então eles descobriram que o processo era mais insidioso.

Esses neurônios são mantidos juntos por um andaime de células de suporte, chamadas células sustentaculares, que contêm uma proteína chamada receptor ACE2. Um estudo publicado em julho liderado por pesquisadores de Harvard descobriu que a proteína atua como um código para o vírus entrar e destruir as células de suporte.

Em suma, a parosmia parece ser causada por danos a essas células, distorcendo as mensagens-chave de chegar ao cérebro, de acordo com uma teoria importante entre alguns cientistas.

À medida que essas células se reparam, elas podem se desconectar, enviando sinais para a estação retransmissora errada no cérebro. Isso, por sua vez, pode levar à parosmia e fantosmia.

Uma série de metáforas surgiu à medida que os cientistas tentam transmitir esse processo complexo ao público. Alguns descrevem um piano danificado, com fios faltando ou conectados às notas erradas, emitindo um som discordante.

Ou você pode imaginar uma mesa telefônica antiquada, onde as operadoras começam a colocar os plugues nas tomadas erradas, disse John Hayes, diretor do Centro de Avaliação Sensorial da Universidade Estadual da Pensilvânia.

Os ensaios clínicos em grande escala são extremamente necessários para entender melhor o que causa a parosmia e outros problemas de cheiro, concordam os cientistas.

O National Institutes of Health lançou uma convocação em fevereiro para propostas para estudar os efeitos colaterais de longo prazo do COVID. Patel de Stanford está agora inscrevendo pessoas em um estudo de parosmia, de preferência aquelas que sofreram do transtorno por seis meses ou mais, mas não tanto quanto um ano.

Enquanto isso, muitos pacientes estão recorrendo a grupos de apoio para obter orientação. Essas organizações existiam na Europa antes do COVID, mas nenhuma operava nos Estados Unidos.

É por isso que Katie Boeteng e duas outras mulheres com anosmia formaram o primeiro grupo conhecido dos EUA para pessoas com distúrbios de olfato e paladar em dezembro.

É chamada de Smell and Taste Association of North America, ou STANA. As mulheres agora estão trabalhando para obter o status de organização sem fins lucrativos, com a orientação do centro Monell, para arrecadar fundos para estudos de distúrbios do olfato e paladar.

Parosmia, sintomas pós-covid, perda do paladar, perda do olfato, comida, saúde pandêmica, coronavírus, saúde covid-19, recuperação pós-covidOs ensaios clínicos em grande escala são extremamente necessários para entender melhor o que causa a parosmia e outros problemas de cheiro, concordam os cientistas. (Fonte: Getty Images)

Boeteng, 31, de Plainfield, New Jersey, perdeu o olfato há mais de 12 anos, de uma infecção respiratória superior. Em 2018, ela começou o The Smell Podcast e gravou mais de 90 episódios, entrevistando pacientes, advogados e cientistas em todo o mundo.

O grupo mais conhecido em todo o mundo ajudando pessoas com esses transtornos é o AbScent, uma instituição de caridade registrada na Inglaterra e no País de Gales. AbScent tinha apenas 1.500 seguidores no Facebook quando o coronavírus chegou; tem mais de 50.000 hoje.

As pessoas estão tão desesperadas com a perda do olfato porque, afinal, seu olfato também é o seu senso de identidade, disse a fundadora da AbScent, Chrissi Kelly, que perdeu a capacidade de cheirar por dois anos após uma infecção sinusal em 2012. Ela também teve parosmia.

Ela foi infectada com COVID em abril de 2020 e desenvolveu parosmia novamente cinco meses depois. É demorado, ela disse.

Kelly e outros pesquisadores britânicos produziram vários artigos explorando o impacto do coronavírus no sistema olfatório.

Vários outros grupos surgiram na Europa ao longo dos anos, incluindo o Fifth Sense, também na Inglaterra, fundado em 2012, e grupos na França e na Holanda.

A pandemia também gerou o Consórcio Global para Pesquisa Chemosensorial, que está conduzindo pesquisas em 35 idiomas sobre a ligação entre a perda de sabor e cheiro e doenças respiratórias.

O COVID tem ampliado as lacunas de conhecimento que temos, disse a presidente do grupo Valentina Parma, professora assistente de pesquisa no departamento de psicologia da Temple University, na Filadélfia.

Os sites online estão repletos de curas caseiras para parosmia e outros distúrbios do olfato, embora os especialistas recomendem cautela. Em Stanford, Patel tratou pacientes que borrifaram zinco em suas narinas, o que pode causar uma perda irreversível do olfato.

O treinamento do olfato pode ajudar a reparar a função de pessoas que sofrem de parosmia, de acordo com um estudo publicado em novembro na revista Laryngoscope. O processo envolve cheirar repetidamente cheiros potentes para estimular o sentido do olfato. A AbScent oferece um kit com quatro aromas - rosa, limão, cravo e eucalipto - mas também diz que as pessoas podem fazer os seus.

Franklin usa sabonetes perfumados. Kuttab tem uma coleção de óleos essenciais, e quase todos têm cheiro normal, o que ela considera encorajador. Mas embora ela e seu noivo planejem se casar no final deste mês, eles estão adiando a festa até que ela melhore.

Eu não quero ficar enjoada, ela disse.

Para alguns que trabalham na área médica, os cheiros alterados podem ser confusos. Tracy Villafuerte desenvolveu parosmia há cerca de um ano e, assim que seu olfato começou a voltar, os aromas de café e outros alimentos ficaram rançosos.

Como alguns outros entrevistados, Villafuerte, 44, está em uma terapeuta. Eu quero dizer isso e dizer em voz alta. Você precisa aprender mecanismos sobre isso para que possa lidar com isso todos os dias, disse ela.

Villafuerte, uma assistente médica certificada em Bolingbrook, Illinois, está esperando seu primeiro neto no início de julho e ela espera poder sentir o cheiro de bebê recém-nascido da menina.

As pessoas dizem: ‘Você trabalha em urologia, então isso deve ser uma bênção’, disse ela. Eu faria qualquer coisa para cheirar a urina.