Como uma bomba enorme surgiu no porto de Beirute

Milhares de toneladas de nitrato de amônio, um composto usado em explosivos, estavam derramando de sacos rasgados. No mesmo hangar havia jarros de óleo, querosene e ácido clorídrico; 5 milhas de fusível em carretéis de madeira; e 15 toneladas de fogos de artifício - em suma, todos os ingredientes necessários para construir uma bomba que poderia devastar uma cidade.

Explosão em Beirute, explosão de bomba em Beirute, explosão em Beirute, bomba no porto de Beirute, notícias mundiais, expresso indianoUma foto obtida pelo The New York Times mostra sacos de nitrato de amônio empilhados a esmo dentro do Hangar 12 no porto de Beirute. Os produtos químicos explodiram em 4 de agosto de 2020, matando mais de 190 pessoas, ferindo 6.000 e causando bilhões de dólares em danos. (O jornal New York Times)

Escrito por Ben Hubbard, Maria Abi-Habib, Mona El-Naggar, Allison McCann, James Glanz, Anjali Singhvi e Jeremy White

No final do ano passado, um novo oficial de segurança no porto de Beirute tropeçou em uma porta quebrada e um buraco na parede de um hangar de armazenamento. Ele fez uma descoberta assustadora:

Milhares de toneladas de nitrato de amônio, um composto usado em explosivos, estavam derramando de sacos rasgados. No mesmo hangar havia jarros de óleo, querosene e ácido clorídrico; 5 milhas de fusível em carretéis de madeira; e 15 toneladas de fogos de artifício - em suma, todos os ingredientes necessários para construir uma bomba que poderia devastar uma cidade.

Alarmado, o oficial, capitão Joseph Naddaf, da agência de Segurança do Estado, alertou seus superiores sobre o que parecia ser uma ameaça urgente à segurança.

Mas descobriu-se que outras autoridades libanesas já sabiam. Muitos funcionários.

explosão em beirute, explosão em lebabon, explosão em beirute, expresso indianoA explosão alimentou a indignação popular contra os principais líderes políticos e agências de segurança do país, e levou à renúncia do governo na segunda-feira. (Reuters)

Uma investigação feita por uma equipe de repórteres do New York Times que conduziu dezenas de entrevistas com funcionários do porto, alfândega e segurança, agentes de navegação e outros profissionais do comércio marítimo revelou como um sistema corrupto e disfuncional não respondeu à ameaça enquanto enriquecia os líderes políticos do país por meio de suborno e contrabando.

Documentos não divulgados anteriormente explicam como várias agências governamentais dispensaram a responsabilidade de neutralizar a situação. Fotografias exclusivas do interior do hangar mostram o manuseio aleatório e, em última análise, catastrófico, de materiais explosivos. E uma análise de vídeo de alta definição ilustra como o coquetel volátil de substâncias combustíveis se juntou para produzir a explosão mais devastadora da história do Líbano.

explosão em beirute, explosão em lebabon, explosão em beirute, expresso indianoA explosão, que destruiu o porto da capital, danificou milhares de apartamentos e escritórios na capital e veio no topo de uma crise econômica e financeira sem precedentes no país em que o país está atolado desde o final do ano passado, agravando a angústia coletiva do país. (Reuters)

Nos seis anos desde que 2.750 toneladas de nitrato de amônio chegaram ao porto de Beirute e foram descarregadas no Hangar 12, repetidos avisos ricochetearam em todo o governo libanês, entre as autoridades portuárias e alfandegárias, três ministérios, o comandante do exército libanês, em pelo menos dois juízes poderosos e, semanas antes da explosão, o primeiro-ministro e o presidente.

Ninguém tomou medidas para proteger os produtos químicos. Então, eles definharam em um depósito com eletricidade equipada pelo júri e não tanto quanto um alarme de fumaça ou sprinkler.

No mês passado, eles explodiram, liberando uma nuvem em forma de cogumelo imponente sobre a cidade e uma poderosa onda de choque que perfurou edifícios por quilômetros ao redor, desabando casas históricas, reduzindo arranha-céus a molduras vazias e espalhando ruas com os detritos de incontáveis ​​vidas destruídas. A explosão matou mais de 190 pessoas, feriu 6.000 e causou danos de bilhões de dólares.

Palácio do século 19 destruído pela explosão em BeiruteUma pintura está pendurada na parede de uma sala fortemente danificada no Palácio Sursock após a explosão no porto de Beirute, Líbano, sábado, 8 de agosto de 2020. O nível de destruição da grande explosão no porto de Beirute na semana passada é dez vezes pior do que 15 anos de guerra civil. (AP Photo / Felipe Dana)

A explosão parece ter sido desencadeada por acidente, mas foi possível devido a anos de negligência e burocracia perdida por um governo disfuncional que subjugou a segurança pública ao negócio mais urgente de suborno e corrupção.

Talvez em nenhum outro lugar esse sistema seja mais pronunciado do que no porto, um prêmio lucrativo esculpido em feudos sobrepostos pelos partidos políticos do Líbano, que o veem como pouco mais do que uma fonte de auto-enriquecimento, contratos e empregos para distribuir aos leais, e como um câmara de compensação de bens ilícitos.

A disfunção do governo já havia levado o Líbano à beira da ruína, com uma economia à beira do colapso, infraestrutura de má qualidade e um persistente movimento de protesto antigovernamental. A explosão ofuscou tudo isso, aumentando o alarme sobre a inadequação do sistema de uma nova forma vívida e assustadora.

Um cachorro da equipe de resgate francesa procura por sobreviventes no local da explosão massiva desta semana no porto de Beirute, Líbano, sexta-feira, 7 de agosto de 2020. Três dias após uma explosão massiva abalou Beirute, matando mais de cem pessoas e causando devastação generalizada, equipes de resgate ainda estão procurando por sobreviventes e o governo está investigando o que causou o desastre. (AP Photo / Thibault Camus)

O trabalho diário de movimentação de carga dentro e fora do porto, descobriu o The Times, exige uma cadeia de propinas para várias partes: ao inspetor alfandegário por permitir que os importadores evitem impostos, aos militares e outros oficiais de segurança por não inspecionarem a carga, e aos funcionários do Ministério dos Assuntos Sociais por permitir reivindicações transparentemente fraudulentas - como a de uma criança de 3 meses a quem foi concedida uma isenção de imposto de invalidez em um carro de luxo.

A corrupção é reforçada pela disfunção. O scanner de carga principal do porto, por exemplo, não funcionou corretamente durante anos, auxiliando no sistema repleto de suborno de inspeções manuais de carga.

Horas depois da explosão, o presidente, o primeiro-ministro e os líderes das agências de segurança do Líbano - todos os quais foram alertados sobre o nitrato de amônio - se reuniram no palácio presidencial para avaliar o que havia de errado. A reunião rapidamente se transformou em gritos e acusações, de acordo com um participante e outros informados sobre a discussão.

Beirute, Beirute Blast, LíbanoExplosão em Beirute: Equipes de resgate procuram no local de um prédio desabado após receber sinais de que pode haver um sobrevivente sob os escombros, em Beirute, Líbano, sexta-feira, 4 de setembro de 2020. Um sinal pulsante foi detectado na quinta-feira sob os escombros de um Beirute edifício que desabou durante a horrível explosão portuária na capital libanesa no mês passado, aumentando as esperanças de que ainda possa haver um sobrevivente enterrado lá. (AP Photo / Bilal Hussein)

Havia muita culpa para todos. Todos os principais partidos e agências de segurança do Líbano têm interesse no porto. Nenhum agiu para protegê-lo.

Houve uma falha de gestão desde o nascimento do Líbano até hoje, disse o juiz Ghassan Oueidat, promotor público chefe do Líbano, em uma entrevista. Fracassamos em administrar um país, administrar uma pátria.

E executando uma porta.

Um porto de escala não programado

Em novembro de 2013, um navio de bandeira moldava com vazamento e endividado navegou no porto de Beirute carregando 2.750 toneladas de nitrato de amônio. O navio, o Rhosus, tinha sido alugado por um empresário russo que vivia no Chipre e tinha como destino Moçambique, onde uma fábrica comercial de explosivos encomendou o produto químico, mas nunca o pagou.

Beirute não estava no itinerário, mas o capitão do navio foi instruído a parar lá para pegar carga adicional. Mas depois que duas empresas entraram com uma ação alegando que não foram pagas pelos serviços que prestaram ao navio, os tribunais libaneses o proibiram de partir.

O empresário russo e o armador do navio simplesmente se afastaram, deixando o navio e sua carga sob custódia das autoridades libanesas.

Poucos meses depois, um oficial de segurança do porto alertou a autoridade alfandegária que os produtos químicos do navio eram extremamente perigosos e representavam uma ameaça à segurança pública.

Logo depois, um escritório de advocacia de Beirute que buscava a repatriação da tripulação de Rhosus para a Rússia e a Ucrânia pediu ao gerente geral do porto que removesse a carga para evitar uma catástrofe marítima. O escritório de advocacia anexou e-mails do fretador do navio avisando sobre sua CARGA EXTREMAMENTE PERIGOSA e um verbete de 15 páginas da Wikipedia catalogando desastres de nitrato de amônio.

Temendo que o navio em ruínas afundasse no porto, um juiz ordenou que o porto descarregasse a carga. Em outubro de 2014, foi transferido para o Hangar 12, armazém destinado a materiais perigosos.

Após a explosão de 4 de agosto, promotores do governo iniciaram uma investigação e desde então detiveram pelo menos 25 pessoas conectadas ao porto. Mas é improvável que a investigação mude a cultura de má gestão grosseira que preparou o cenário para a explosão e que está embutida nas operações do porto.

Portal para contrabando

De acordo com funcionários do porto, funcionários alfandegários e despachantes e despachantes alfandegários, poucos movimentos no porto sem pagamento de propina, mercadorias voam com pouca ou nenhuma verificação, e a evasão da lei é a regra, não a exceção.

Além de privar o governo de receitas extremamente necessárias, a corrupção tornou o porto uma porta de entrada para o contrabando no Oriente Médio, permitindo que armas e drogas passassem praticamente sem obstáculos.

Os funcionários da segurança portuária e da inteligência militar encarregados de fazer cumprir as regulamentações e manter o porto seguro também exploram sua autoridade para obter lucro, disseram funcionários do porto e agentes marítimos, aceitando o que eles chamam eufemisticamente de presentes para permitir que os contêineres evitem a inspeção.

O mesmo acontece com os funcionários da alfândega, funcionários portuários e alfandegários. O porto movimenta 1,2 milhão de contêineres por ano, mas seu principal scanner de carga está fora de serviço ou offline há anos, disseram eles. Isso significa que os oficiais da alfândega inspecionam os contêineres manualmente, se o fizerem, e normalmente cobram propinas para autorizar mercadorias não registradas, subvalorizadas ou classificadas incorretamente.

Alguns comerciantes compram certos itens e mostram recibos falsos, disse Raed Khoury, um ex-ministro da Economia. Se custar $ 1 milhão, eles fornecerão uma fatura de $ 500.000 para pagar menos impostos.

Um despachante aduaneiro disse que sua pequena empresa gasta US $ 200.000 por ano em subornos para transportar mercadorias pelo porto.

Ninguém reclama, desde que o dinheiro continue fluindo.

Um buraco na parede

Não faltaram agências de segurança que pudessem soar o alarme sobre o que equivalia a uma bomba desconstruída no Hangar 12.

O setor de inteligência do exército e a Diretoria Geral de Segurança têm grandes presenças lá, e a autoridade alfandegária também tem uma força de segurança.

Em 2019, a agência de Segurança do Estado também abriu um escritório portuário, liderado por Naddaf, que agora é major. Durante uma patrulha em dezembro passado, ele notou a porta quebrada e o buraco na parede do Hangar 12 e sua agência investigou.

A preocupação imediata não era uma explosão, mas que os produtos químicos fossem roubados por terroristas.

A Segurança do Estado relatou o problema ao Ministério Público do Estado e, em maio, Oueidat ordenou que o porto consertasse o hangar e nomeasse um supervisor. Mas nenhuma ação imediata foi tomada.

No final de julho, a Segurança do Estado alertou as autoridades mais poderosas do país em um relatório ao Conselho de Alta Segurança, que inclui os chefes das agências de segurança do Líbano, o presidente e o primeiro-ministro.

Em 4 de agosto, o governo finalmente agiu, enviando uma equipe de soldadores para consertar o hangar.

Ainda não está claro se o trabalho deles acidentalmente acendeu o fogo que causou a explosão no mesmo dia, mas esse é o cenário mais provável.

Se houvesse soldagem acontecendo nas proximidades, isso bastaria, disse Van Romero, professor de física e especialista em explosivos da New Mexico Tech. Você tem todos os ingredientes.