Como milhares de crianças indígenas desapareceram no Canadá

Estima-se que 150.000 crianças indígenas passaram pelas escolas entre sua inauguração, por volta de 1883, e seu fechamento em 1996.

Uma jovem assiste a uma vigília em Toronto no domingo, 30 de maio de 2021, para as 215 crianças indígenas, cujos restos mortais foram descobertos no terreno de uma antiga escola residencial perto de Kamloops, British Columbia. (AP)

Escrito por Ian Austen

O anúncio no mês passado de que os restos mortais de 215 crianças indígenas haviam sido encontrados no terreno da Escola Residencial Indígena Kamloops deixou o país cambaleando.

Bandeiras por todo o Canadá foram colocadas em meio mastro e memoriais improvisados ​​consistindo de mocassins ou sapatos infantis, muitas vezes marcados com 215, surgiram, incluindo um em frente ao prédio do Parlamento do Canadá aqui.

Explicado|Por que grupos indígenas no Canadá querem uma busca nacional por valas comuns de crianças

Muitos sobreviventes, meus parentes, dizem isso há anos e anos - que houve muitas mortes, muitos túmulos não marcados, disse Perry Bellegarde, chefe nacional da Assembleia das Primeiras Nações, a maior do país Organização indígena, referindo-se a crianças que foram tiradas de suas famílias e forçadas a frequentar as notórias escolas residenciais do Canadá, como Kamloops, para assimilarem à cultura ocidental.

Mas ninguém nunca acreditou nos sobreviventes, acrescentou. E agora, com a descoberta do local do túmulo em Kamloops, é simplesmente horrível, é trágico e doloroso.

Estima-se que 150.000 crianças indígenas passaram pelas escolas entre sua inauguração, por volta de 1883, e seu fechamento em 1996. Desde que assumiu o cargo em 2015, o primeiro-ministro Justin Trudeau priorizou a implantação de uma lista de 94 ações de homenagem aos alunos e melhoria de vida dos povos indígenas. Mas os líderes indígenas acreditam que o governo ainda tem um longo caminho a percorrer.

A descoberta dos túmulos deu um novo ímpeto ao debate da nação sobre como expiar sua história de exploração dos povos indígenas. Muitos estão perguntando como tantas crianças podem ter ido parar naquele cemitério.

O que foi descoberto?

Cerca de 20 anos atrás, um esforço para encontrar restos mortais começou na escola Kamloops, que funcionou de 1890 até o final da década de 1970, e já foi a maior do Canadá, com 500 alunos em seu auge. Membros da Primeira Nação Tk’emlups te Secwepemc fizeram a descoberta sombria do mês passado depois de trazer um radar de penetração no solo.

Entre os 215 corpos encontrados pelo radar, parece haver um de uma criança que morreu com apenas 3 anos, disse a chefe Rosanne Casimir do Tk’emlups te Secwepemc. Todas as crianças foram enterradas há décadas, disse ela.

Leitura|Canadá: Corpo em escola indígena não incidente isolado

Casimir também disse que antecipou que mais restos mortais seriam descobertos à medida que o terreno fosse examinado ainda este mês. A comunidade agora está trabalhando com a Polícia Montada Real Canadense e o serviço médico legista na Colúmbia Britânica.

Na sexta-feira, Casimir disse que os corpos encontrados até agora pareciam estar enterrados em cemitérios separados e não identificados que, ao que sabemos, também não são documentados.

Qual era o sistema escolar residencial?

No final do século 19, o Canadá reservou terras para os povos indígenas por meio de tratados muitas vezes duvidosos, enquanto se apoderava de terras indígenas em alguns lugares, especialmente na Colúmbia Britânica.

Por volta de 1883, o governo acrescentou uma nova dimensão à exploração dos povos indígenas. Crianças indígenas em muitas partes do Canadá foram forçadas a frequentar escolas residenciais, muitas vezes longe de suas comunidades. A maioria era operada por igrejas, e todas elas proibiam o uso de línguas e práticas culturais indígenas, muitas vezes por meio da violência. Doenças e abusos sexuais, físicos e emocionais foram generalizados.

A escola Kamloops foi administrada pela Igreja Católica Romana até 1969, quando o governo federal assumiu o sistema escolar. Relatórios de um inspetor e de um médico indicavam que os alunos de Kamloops às vezes ficavam gravemente desnutridos.

Uma Comissão Nacional de Verdade e Reconciliação criada pelo governo canadense passou seis anos ouvindo 6.750 testemunhas para documentar a história das escolas. Em relatório de 2015, concluiu que o sistema era uma forma de genocídio cultural.

A comissão também pediu um pedido de desculpas do papa pelo papel da Igreja Católica Romana. No domingo, o Papa Francisco não apresentou um pedido formal de desculpas, mas disse que a triste descoberta aumenta ainda mais a consciência das dores e sofrimentos do passado.

Alguns ex-alunos testemunharam perante a comissão que os padres nas escolas tiveram filhos com alunos indígenas e que os bebês foram tirados de suas mães e mortos, em alguns casos seus corpos jogados em fornalhas.

Muitos estudantes também morreram de doenças, acidentes, incêndios e tentativas fatais de fuga, segundo a comissão.

As escolas sofreram mortes em massa quando doenças infecciosas se espalharam por elas, de acordo com um relatório deste ano sobre os cemitérios feito por Scott Hamilton, professor de antropologia da Lakehead University em Thunder Bay.

Quantas crianças morreram nas escolas residenciais?

Quando crianças morriam em escolas residenciais, suas famílias freqüentemente recebiam explicações vagas ou diziam que elas simplesmente fugiram e desapareceram, concluiu a comissão. Quando as escolas reconheciam a morte de crianças, geralmente se recusavam, até a década de 1960, a devolver seus corpos às famílias. Os restos mortais eram devolvidos apenas se fosse mais barato do que enterrá-los nas escolas.

Em seu relatório, a comissão estimou que pelo menos 4.100 alunos morreram ou desapareceram das escolas residenciais e exigiu que o governo respondesse por todas essas crianças. No entanto, não disse com certeza quantos desapareceram.

Murray Sinclair, um ex-juiz e senador que chefiou a comissão, disse em um e-mail na semana passada que agora acreditava que o número estava bem além de 10.000.

Desde o fim da comissão, um projeto federal está em andamento para documentar o destino das crianças que nunca voltaram para suas famílias depois de serem enviadas para escolas residenciais e agora são geralmente conhecidas como crianças desaparecidas.

Restos de sepulturas não marcadas apareceram ou foram descobertos por meio de construções ou eventos naturais nos locais de outras antigas escolas, embora nada na escala de Kamloops.

Kisha Supernant, uma mulher indígena que dirige o Instituto de Prairie e Arqueologia Indígena da Universidade de Alberta, tem liderado equipes que usam radar de penetração no solo e outras tecnologias para caçar restos mortais.

Hamilton disse que simplesmente localizar os cemitérios costuma ser difícil por causa da má manutenção de registros, da perda de registros e da realocação de algumas escolas.

Esses cemitérios muitas vezes não estão marcados, disse ele. Como eles eram há 50 ou 60 anos, ninguém sabe. O desafio aqui é que eles não foram mantidos. Depois que as escolas foram fechadas, as propriedades muitas vezes foram abandonadas.

O que acontece depois?

Durante um debate especial na Câmara dos Comuns em 1º de junho, Trudeau disse que o Canadá reprovou as 215 crianças cujos restos mortais foram descobertos, bem como as outras crianças que nunca voltaram para suas comunidades das escolas residenciais.

Hoje, algumas das crianças encontradas em Kamloops, e que ainda não foram encontradas em outros lugares do país, seriam avós ou bisavós, disse ele. Eles não são, e isso é culpa do Canadá.

Trudeau disse que o governo atendeu aos pedidos de líderes indígenas por dinheiro e outras formas de ajuda para usar o radar e várias tecnologias para procurar os restos mortais de alunos de outras escolas. Em 2019, orçou 27 milhões de dólares canadenses ($ 22,35 milhões) para procurar sepulturas. Mas o dinheiro não foi distribuído.

Bellegarde disse esperar que o choque que se seguiu à descoberta em Kamloops levaria o Canadá a acelerar os esforços para trazer a reconciliação e eliminar a discriminação e a grande lacuna econômica entre os povos indígenas e o resto do país.

Temos que usar isso como catalisador, disse ele. Nós ajudamos a construir este grande país e ninguém vai a lugar nenhum. Temos que trabalhar juntos, então vamos arregaçar as mangas e fazer esse trabalho.