Eu decifrei o Zodiac, diz um engenheiro francês; Detetives online são céticos

As cifras há muito tempo confundiam criptógrafos, agentes da lei e detetives amadores obcecados pelo serial killer não identificado com uma queda por cifras.

Fayçal Ziraoui, que acredita ter decifrado duas cifras não resolvidas criadas pelo Zodiac Killer, incluindo uma que supostamente revelaria a identidade do serial killer, em sua casa em um subúrbio de Paris, 3 de maio de 2021. (NYT)

O Fayçal Ziraoui adora um bom desafio. Quando adolescente, ele projetou animações 3D. Em 2018, ele completou uma corrida de Ironman. Mais recentemente, ele desenvolveu um software de realidade virtual que permite às pessoas experimentar a vida em uma cápsula espacial.

Nunca estabeleci limites para o que posso aprender, disse Ziraoui, um consultor de negócios franco-marroquino de 38 anos, em uma entrevista em sua casa no subúrbio parisiense de Argenteuil.

E então, quando Ziraoui topou com um artigo em uma revista francesa em dezembro dizendo que ninguém jamais havia resolvido duas cifras atribuídas ao assassino do Zodíaco, que aterrorizou a área da baía de São Francisco nas décadas de 1960 e 1970, ele pensou: Por que não eu ?

As cifras há muito tempo confundiam criptógrafos, agentes da lei e detetives amadores obcecados pelo serial killer não identificado com uma queda por cifras. Meio século de pesquisas malsucedidas levaram muitos a acreditar que a identidade do assassino do Zodíaco permaneceria para sempre um mistério. Numerosos detetives alegaram ter descoberto o mistério por meio de várias técnicas ao longo das décadas, mas tiveram suas teorias desmascaradas.

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Mas duas semanas depois de embarcar em sua busca, Ziraoui disse, ele havia decifrado as duas cifras restantes - incluindo uma revelando a identidade do assassino - usando uma chave de criptografia que veio à tona apenas em dezembro e técnicas criativas de quebra de código.

Empolgado, ele começou a postar mensagens e vídeos online em algumas das dezenas de fóruns chamados coisas como The Zodiac Killer - Unsolved & Unforgotten, onde dezenas de milhares de detetives de teclados amadores rastreiam e debatem detalhes de um dos mais notórios mistérios de assassinato em série nos Estados Unidos história - incluindo as duas cifras conhecidas como Z32 e Z13.

Não demorou muito para agitar a grande, e agora irritada, comunidade online dedicada ao caso.

Uma de suas postagens foi excluída por um moderador em um site, em outros suas teorias foram denunciadas por pessoas que questionavam sua credibilidade e descobertas.

Não acredito por um segundo, alguém comentou no zodiackillersite.com, um fórum popular. Quando ele diz que levou duas semanas para quebrar o Z32 e uma hora para o Z13, acho que resume tudo muito bem.

Em retrospecto, Ziraoui percebeu que tinha sido um pouco sem tato, descaradamente irrompendo em uma comunidade unida com o que apresentou como soluções definitivas.

Ele entrou e disse-lhes ‘fim do jogo’, disse Youssef Ziraoui, seu irmão e jornalista em Marrocos. Mas essas pessoas não querem que o jogo termine.

E ainda não está claro se o caso - que por décadas consumiu detetives da polícia, gerou dezenas de afirmações mais estranhas que a ficção e inspirou um filme de grande sucesso - será resolvido. O FBI e o Departamento de Polícia de São Francisco, para o qual Fayçal Ziraoui enviou suas conclusões, não quiseram comentar, citando a investigação em andamento.

Nascido e criado no Marrocos, Ziraoui estudou na França, onde se formou na École Polytechnique e na HEC Paris, as melhores escolas de engenharia e negócios do país, e onde agora trabalha como consultor de negócios autônomo.

Ziraoui inicialmente pensou que a resolução de código seria uma atividade divertida durante o bloqueio do coronavírus. Na época, ele não sabia nada sobre o assassino do Zodíaco, que era suspeito de cinco assassinatos no final dos anos 1960, mas que se gabava de ter 37 assassinatos.

A marca registrada do assassino foi uma série de quatro cifras, usando letras do alfabeto e símbolos, que ele enviou aos meios de comunicação de julho de 1969 a abril de 1970 com advertências e, de forma tentadora, uma promessa de sua identidade.

Uma primeira cifra de 408 caracteres, na qual o assassino disse que amava assassinar pessoas, foi quebrada logo após ter sido enviada.

O artigo da revista francesa que Ziraoui leu em dezembro disse que o FBI reconheceu que uma equipe de três criptologistas amadores havia resolvido uma segunda cifra, composta por 340 caracteres, 51 anos depois, com um programa de quebra de código que percorreu 650.000 soluções possíveis antes de encontrar a criptografia chave. Mas a mensagem não forneceu pistas sobre a identidade do assassino.

Isso deixou dois códigos não resolvidos, um de 32 caracteres e uma cifra de 13 caracteres precedidos pelas palavras, Meu nome é __.

Muitos entusiastas do Zodiac consideram as cifras restantes - Z32 e Z13 - sem solução porque são muito curtas para determinar a chave de criptografia. Um número incontável de soluções poderia funcionar, dizem eles, tornando a verificação quase impossível.

Mas Ziraoui disse que teve um pensamento repentino. Os crackers de código que resolveram a cifra de 340 caracteres em dezembro foram capazes de fazer isso identificando a chave de criptografia, que eles colocaram em domínio público ao anunciar sua descoberta. E se o assassino usasse a mesma chave de criptografia para as duas cifras restantes?

Então, ele disse que o aplicou à cifra de 32 caracteres, que o assassino incluiu em uma carta como a chave para a localização de uma bomba que explodiria em uma escola no outono de 1970. (Nunca o fez, embora a polícia não conseguiu decifrar o código.)

Isso produziu uma sequência de letras aleatórias do alfabeto. Ziraoui disse que então trabalhou meia dúzia de etapas, incluindo substituições de letra para número, identificando coordenadas em números e usando um programa de quebra de código que ele criou para transformar misturas de letras em palavras coerentes.

O trabalho consumia seus pensamentos, acordando-o à noite e mergulhando-o em um constante estado de ansiedade enquanto ele aprendia detalhes horríveis sobre os assassinatos.

Eu estava obcecado por isso 24 horas por dia, era tudo em que conseguia pensar, disse Ziraoui.

Após duas semanas de intensa quebra de código, ele decifrou a frase, LABOR DAY FIND 45.069 NORT 58.719 WEST. A mensagem se referia a coordenadas com base no campo magnético da Terra, não às coordenadas geográficas mais familiares.

A sequência se concentrou em um local próximo a uma escola em South Lake Tahoe, uma cidade da Califórnia mencionada em outro cartão-postal que se acredita ter sido enviado pelo assassino do Zodiac em 1971.

Um Ziraoui animado disse que imediatamente recorreu ao Z13, que supostamente revelou o nome do assassino, usando a mesma chave de criptografia e várias técnicas de quebra de criptografia.

Após cerca de uma hora, Ziraoui disse que inventou KAYR, que percebeu ser parecido com o sobrenome de Lawrence Kaye, um vendedor e criminoso de carreira que vivia em South Lake Tahoe e que era suspeito no caso. Kaye, que também usava o pseudônimo de Kane, morreu em 2010.

O erro de digitação era semelhante aos encontrados em cifras anteriores, ele notou, provavelmente erros cometidos pelo assassino ao codificar a mensagem. O resultado que estava tão próximo do nome de Kaye e da localização de South Lake Tahoe era demais para ser uma coincidência, ele pensou.

Kaye fora objeto de um relatório de Harvey Hines, um detetive da polícia agora falecido, que estava convencido de que era o assassino do Zodíaco, mas não conseguiu convencer seus superiores.

Por volta das 2h do dia 3 de janeiro, um Ziraoui exausto, mas exultante, postou uma mensagem intitulada Z13 - My Name is KAYE em um fórum do Reddit de 50.000 membros dedicado ao Assassino do Zodíaco.

A mensagem foi excluída em 30 minutos.

Desculpe, eu removi este como parte de uma espécie de política geral contra postagens de solução Z13, escreveu o moderador do fórum, argumentando que a cifra era muito curta para ser resolvida. O moderador se recusou a ser entrevistado pelo The New York Times.

Comentários desdenhosos semelhantes foram feitos em outros fóruns. Muitos dos comentários foram feitos de buracos de coelho misteriosos e, às vezes, sem sentido; outros disseram que os métodos de Ziraoui eram muito complicados.

David Oranchak, o líder da equipe que decifrou a cifra de 340 caracteres, disse em uma troca por escrito que estava cético quanto à solução de Ziraoui, observando que já existem centenas de propostas para soluções Z13 e Z32 e que é praticamente impossível determinar se algum deles estiver correto devido à brevidade das cifras. Outros também chegaram a Kaye como possível suspeito por meio de evidências circunstanciais.

Mas David Naccache, criptógrafo e professor da École Normale Supérieure em Paris, e Emmanuel Thomé, especialista em criptografia do Instituto Nacional de Pesquisa em Ciência e Tecnologia Digital da França, disseram que os métodos de quebra de código de Ziraoui eram sólidos e deveriam ser considerados pelos investigadores da polícia.

Outro criptógrafo, Rémi Géraud, também da École Normale Supérieure, discordou, dizendo que Ziraoui fez escolhas arbitrárias em seu trabalho.

Olhando para trás, Ziraoui disse que percebeu que tinha chegado um pouco como um touro em uma loja de porcelana ao desafiar abertamente teorias de décadas antigas sobre o caso nos fóruns online.

Oranchak disse que a comunidade Zodiac forma panelinhas em torno de suspeitos preferidos, influenciando a maneira como avaliam as alegações de quebra de códigos.

Eles geralmente são amigáveis ​​com as pessoas que são cordiais ao apresentar suas ideias, mas quando eles começam a agir como se estivessem 100% certos de que decifraram os códigos ou o caso, a comunidade se torna bastante hostil, disse ele.

Cinco meses depois de postar suas soluções online pela primeira vez, Ziraoui desapareceu dos fóruns do Zodiac. Ele parou de responder aos comentários, dizendo que não tinha as habilidades para jogar no ambiente carregado dos fóruns online.

Meu irmão me dizia: ‘Mano, o que você acabou de fazer aqui é a parte mais fácil’, Ziraoui disse com um sorriso. _ Na verdade, o mais difícil é convencer as pessoas.