‘Diga-nos se ele está morto’: Raptos e tortura sacodem Uganda

Três meses depois que o presidente de Uganda, Yoweri Museveni, ganhou um sexto mandato de cinco anos na eleição mais disputada em anos, seu governo parece ter a intenção de quebrar a espinha da oposição política.

UgandaA sede da principal parte da oposição na capital de Uganda, Kampala, em 20 de março de 2021. Centenas foram detidas, muitas delas brutalizadas, após uma eleição disputada e sangrenta. (Esther Ruth Mbabaz / The New York Times)

Homens armados em minivans brancas sem placa de carro resgatavam as pessoas nas ruas ou em suas casas.

Os sequestrados foram levados para prisões, delegacias de polícia e quartéis militares, onde dizem que foram encapuzados, drogados e espancados - alguns foram deixados em porões cheios de água até o peito.

O medo ainda é tão palpável na capital, Kampala, que muitos outros se esconderam ou deixaram o país.

Três meses depois que o presidente de Uganda, Yoweri Museveni, ganhou um sexto mandato de cinco anos na eleição mais disputada em anos, seu governo parece ter a intenção de quebrar a espinha da oposição política. O presidente de Uganda, um país estrategicamente localizado na África Oriental, é um aliado militar dos EUA de longa data e o principal destinatário da ajuda dos EUA.

Seu principal desafiante, Bobi Wine, um músico magnético que virou legislador que galvanizou multidões de jovens apoiadores, agora está confinado em sua casa em Kampala. O partido de Wine disse na sexta-feira que 623 membros, simpatizantes e autoridades eleitas foram apreendidos nas ruas e presos nas últimas semanas, muitos deles torturados.

Para muitos ugandeses, os desaparecimentos forçados sugerem uma queda em direção às políticas repressivas de ditadores como Idi Amin e Milton Obote - que foi deposto por Museveni. Os ugandeses agora dizem que temem que Museveni, após 35 anos no poder, esteja adotando algumas das táticas duras usadas pelos autocratas contra os quais ele criticou décadas atrás.

Eu não sabia se ia sair vivo ou morto, disse Cyrus Sambwa Kasato, seus olhos disparando enquanto falava, sua mão puxando o rosário em volta do pescoço.

Conselheiro distrital do partido de oposição de Wine, ele disse que foi detido no quartel-general da inteligência militar, com as mãos acorrentadas ao teto, açoitado por vários homens ao mesmo tempo.

Museveni reconheceu ter prendido 242 pessoas, rotulando-as de terroristas e infratores da lei, e admitiu que uma unidade de comando de elite matou alguns. Mas ele negou que seu governo estivesse fazendo desaparecer seus próprios cidadãos.

Um porta-voz militar, o tenente-coronel Deo Akiiki, disse em um e-mail: O terrorismo mudou o modus operandi de algumas operações de segurança em todo o mundo.

Ele defendeu o uso de vans brancas sem identificação, dizendo que o uso de meios de transporte não identificáveis ​​não era exclusivo de Uganda e que outros países - incluindo os Estados Unidos e a Grã-Bretanha - implantaram métodos semelhantes para lidar com criminosos radicais. Ele acrescentou que os militares são bem treinados na defesa dos direitos humanos.

As detenções e desaparecimentos na região central de Uganda e em outras partes do país têm como alvo homens e mulheres jovens e de meia-idade.

Alguns dos detidos dizem que coletaram evidências de adulteração de votos para apresentar ao Supremo Tribunal para contestar os resultados oficiais das eleições - que deram a Museveni 59% dos votos e 34% a Wine. Desde então, o vinho abandonou seu desafio.

Muitos dos que concordaram em ser entrevistados inicialmente tiveram medo de se encontrar, temendo que os jornalistas fossem, na verdade, agentes do governo. Eles pediram para se encontrar em espaços públicos ou em escritórios do partido. A maioria não queria que seus nomes fossem usados ​​por medo de retaliação.

Eles disseram que soldados uniformizados ou pistoleiros à paisana os levaram embora em minivans sem identificação, conhecidas como drones, e os embaralharam entre prisões, delegacias de polícia e quartéis militares - tornando difícil para suas famílias e advogados encontrá-los.

Eles foram obrigados a entregar provas de fraude eleitoral, acusados ​​de orquestrar a violência e participar de uma conspiração dos EUA para iniciar uma revolução. Museveni afirmou que a oposição estava recebendo apoio de estrangeiros e homossexuais que não gostam da estabilidade de Uganda.

Alguns disseram que foram acusados ​​em um tribunal militar de posse de provisões militares, incluindo as boinas vermelhas usadas por partidários do Wine, que o governo proibiu em 2019.

David Musiri, membro do Wine’s National Unity Platform Party, disse que estava fazendo compras em um supermercado em Kampala em 18 de janeiro quando seis homens armados à paisana o agrediram e injetaram duas vezes uma substância que o fez perder a consciência.

Musiri, 30, disse que foi colocado em confinamento solitário com as mãos e os pés amarrados. Como a maioria dos presos, ele disse que seus carcereiros o interrogaram sobre o que chamaram de Plano B - a estratégia pós-eleição de Wine.

Soldados o fizeram ouvir gravações de seus próprios telefonemas com funcionários do partido e o chutaram e bateram tanto que ele começou a urinar sangue, disse ele. Quando ele foi solto quatro dias depois, ele não conseguia andar.

Somos as próprias pessoas que financiam o ditador para fazer isso conosco, disse ele.

Kasato, o vereador distrital, disse que policiais à paisana o pegaram em uma reunião da igreja em 8 de fevereiro, jogaram-no encapuzado em um carro e espancaram-no.

Ele disse que os homens lhe pediram as evidências de fraude eleitoral que ele havia reunido e se ele as havia enviado ao partido de Wine. Ele disse que sim.

Kasato, um pai de 11 filhos, 47 anos, disse que enquanto estava acorrentado ao teto, com os pés mal tocando o solo, os militares o chicotearam com um arame e puxaram sua pele com um alicate.

Foi um grande choque, disse ele. Eu estava orando profundamente para realmente sobreviver àquela tortura.

No final de fevereiro, Kasato foi acusado de incitar à violência durante os protestos de novembro nos quais as forças de segurança mataram dezenas de pessoas - acusações que ele nega. Ele foi libertado sob fiança, mas disse que ainda sentia dores físicas intensas e que seus médicos o aconselharam a procurar atendimento médico no exterior.

Analistas dizem que Museveni, 76, que governa Uganda desde 1986, está tentando evitar que a história se repita. Ele próprio foi um jovem arrivista carismático que acusou seu antecessor, Obote, de fraudar uma eleição e liderou uma rebelião armada que, após cinco anos, conseguiu assumir o poder.

Wine, 39, cujo nome verdadeiro é Robert Kyagulanyi, se tornou o rosto desse movimento jovem, prometendo sacudir a política sufocada do país. Quando sua campanha ganhou terreno no ano passado, ele foi preso, espancado e colocado em prisão domiciliar de fato.

Estamos vendo um movimento em direção ao totalitarismo total neste país, disse Nicholas Opiyo, um importante advogado de direitos humanos.

Ele foi sequestrado em dezembro e solto, acusado de lavagem de dinheiro depois que seu grupo de defesa legal recebeu uma bolsa do American Jewish World Service, uma organização sem fins lucrativos com sede em Nova York.

Depois de anos trabalhando para defender as liberdades civis em Uganda, Opiyo disse: Nunca me senti tão restrito e constrangido como hoje, acrescentando: Parece que o nó está apertando nosso pescoço.

As autoridades começaram a libertar alguns dos desaparecidos à força após semanas de protestos públicos.

Em uma manhã de março em Kyotera, uma cidade a 180 quilômetros a sudoeste da capital de Uganda, espalhou-se a notícia de que 18 dos 19 desaparecidos locais haviam sido devolvidos.

Um era Lukyamuzi Kiwanuka Yuda, um comerciante de 30 anos que foi levado de sua casa na noite de 8 de janeiro. Yuda disse que 15 a 20 homens em uniformes negros da polícia de contraterrorismo arrombaram sua porta, espancaram-no e perguntou se ele estava treinando os rebeldes.

Por mais de 70 dias, disse ele, ele e outros detidos com ele permaneceram encapuzados e algemados, podendo levantar o capuz apenas até os lábios ao fazerem sua única refeição por dia.

Contávamos os dias com base em quando chegava a refeição do dia, disse ele, enquanto olhamos continuamente para o céu. Quando questionado por que ficava olhando para cima, ele disse: Sinto falta do sol.

Nas horas seguintes à reunião, vizinhos e autoridades locais se reuniram, aplaudindo, ululando e abraçando os repatriados. Uma tenda foi armada e logo as famílias chegaram vestidas com suas melhores roupas, enquanto um pastor fazia uma oração de agradecimento.

Mas um residente escapuliu silenciosamente.

Depois de correr, Jane Kyomugisha não encontrou seu irmão entre os liberados. Seu irmão, de 28 anos, concorreu nas eleições para o conselho local como um independente. Ele foi levado embora em 19 de janeiro e não foi mais visto desde então. Kyomugisha disse que perguntou sobre ele em várias delegacias de polícia, mas em vão.

Sinto muita dor porque outros voltaram e meu irmão não está aqui, disse ela em uma entrevista em sua loja de conveniência na cidade.

A cada dia que passa, ela se sente mais desesperada.

Eles deveriam nos dizer se ele está morto, disse ela. Devolva-nos o corpo e deixe nossa esperança acabar aí.