Thugs of Hindostan: um mito britânico ou realidade indiana?

Registros históricos mostram que quase todo o material disponível sobre Thugs são escritos por britânicos. Ironicamente, não há nenhum registro escrito nos vernáculos indianos que possa ser considerado uma fonte para derivar a história dos bandidos.

Thugs, Thugee, Thugs of Hindostan, Quem são thugs? Filme Thugs of Hindostan, Amitabh Bachchan, Amir Khan, Katrina Kaif, Thugs, Thugs of Hindostan film, Yash Raj Films, notícias de entretenimento, Indian ExpressO próximo filme de Yash Raj Film, ‘Thugs of Hindostan’, estrelado por Amitabh Bachchan, Amir Khan e Katrina Kaif, narrará a história do grupo notório, embora em cenários muito Bollywood. (Wikimedia Commons)

Em 3 de outubro de 1830, a Calcutta Literary Gazette publicou uma carta anônima que falava longamente sobre as atividades de um grupo de adoradores da deusa Kali, que expressava sua devoção a ela de uma forma pouco convencional. A carta sugeria que os devotos assassinaram viajantes inocentes e roubaram todos os seus pertences. Eles então depositaram uma parte de seu butim aos pés de sua amada Deusa, tudo sob os olhos vigilantes dos sacerdotes que lhes prometeram riqueza e prosperidade em troca. É dever imperioso do Governo Supremo deste país pôr fim de uma forma ou de outra a este terrível sistema de assassinato, pelo qual milhares de seres humanos são agora sacrificados anualmente em todas as grandes estradas da Índia, dizia a carta.

Os devotos assassinos da Deusa Kali aos quais o autor da carta se referia eram um grupo chamado de 'bandidos', que havia ganhado alguma atenção entre os governantes britânicos da Índia colonial. Os Thugs, como a carta explicava, não se restringiam a nenhuma região geográfica específica do país, mas agiam audaciosamente em toda a extensão da Índia. Nos territórios dos chefes nativos de Bundelkhand, assim como de Scindia e Holkar, um Thug se sente tão independente e livre quanto um inglês em sua taverna, escreve o autor acrescentando que muitos desses homens podem ser encontrados com mais segurança estabelecidos nos próprios assentos de nosso principal estabelecimento judicial.

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Thugs, Thugee, Thugs of Hindostan, Quem são thugs? Filme Thugs of Hindostan, Amitabh Bachchan, Amir Khan, Katrina Kaif, Thugs, Thugs of Hindostan film, Yash Raj Films, notícias de entretenimento, Indian ExpressOs devotos assassinos da Deusa Kali aos quais o autor da carta se referia eram um grupo chamado de 'bandidos', que havia ganhado alguma atenção entre os governantes britânicos da Índia colonial. (Wikimedia Commons)

O próximo filme de Yash Raj Film, ‘Thugs of Hindostan’, estrelado por Amitabh Bachchan, Aamir Khan e Katrina Kaif, estará narrando a história do famoso grupo, embora em ambientes muito Bollywood. Situado no final do século XVIII, o filme relatou ter capturado as atividades de um bando de Thugs liderado por Khudabaksh Azad interpretado por Amitabh Bachchan e como eles se tornaram um sério desafio para a Companhia Britânica das Índias Orientais que se esforçava para expandir seu territórios na Índia.

Curiosamente, esta seita em particular que YRF estará trazendo à vida na tela prateada, parece ter origens bastante misteriosas. Registros históricos mostram que quase todo o material disponível sobre Thugs são escritos por britânicos. Entre eles, dignos de nota foram os documentos escritos pelo soldado e administrador britânico William Henry Sleeman, que por acaso também foi o escritor da carta anônima publicada na Calcutta Gazette, como foi revelado mais tarde. Sleeman mais tarde foi encarregado de erradicar essa seita, sobre a qual ele parecia ter o maior conhecimento. Informações sobre os bandidos também se espalharam entre os colonizadores por meio de romances como Confissões de um bandido, escrito por Phillip Meadows Taylor em 1839, que detalhava as atividades de um personagem fictício chamado Ameer Ali, que supostamente fazia parte da seita bandido.

Ironicamente, não há nenhum registro escrito nos vernáculos indianos que possa ser considerado uma fonte para derivar a história dos bandidos. Aparentemente, nenhum documento em língua vernácula nos permite confirmar, invalidar ou equilibrar os relatos dos colonizadores, escreve a pesquisadora Martine van Woerkens em seu livro, ‘The Strangled Traveller: Colonial Imaginings and the Thugs of India’. Devemos então acreditar que o conceito de uma seita chamada Thugs foi produto da imaginação colonial? A resposta a esta pergunta é muito mais complicada considerando a paisagem sociopolítica da Índia nos séculos XVII e XVIII, que, de fato, permitiu a existência e o sustento de diferentes seitas e tribos que se entregaram ao tipo de atividades geralmente associadas a os Thugs. Além disso, também precisamos considerar o fato de que há evidências suficientes documentadas do tipo de atividade descrita como 'Thuggish' muito antes de os britânicos entrarem em ação.

O que os historiadores sabem sobre Thugs?

Wooerkens em seu trabalho explica que, de acordo com alguns historiadores, Thuggism é um mito inventado pelos britânicos a fim de estender seu controle sobre uma população móvel, ou para tomar jurisdição criminal em áreas que estavam até então nas mãos de governantes Mughal, e assim por diante. Historiadores colonialistas como George Bruce e Sir Francis Tuker acreditavam que os rumores sobre Thugs eram realmente verdadeiros e que eles eram os inimigos da humanidade. Bruce e Tuker também afirmaram que os britânicos realizaram uma importante missão civilizadora ao exterminar os bandidos.

Historiadores posteriores, entretanto, foram mais cuidadosos em sua análise da situação e se recusaram a reduzir as fontes britânicas à mera imaginação. Por exemplo, Steward Gordon explicou que na Índia do século XVIII, a legitimidade do poder local era em grande parte baseada na violência. De acordo com Gordon, Thug foi basicamente uma apropriação de uma palavra local para dar sentido a uma instituição social mal compreendida. O historiador Jaques Pouchepadass considera que o Thuggism precisa ser localizado no projeto colonial maior de segregar certas seções da população indígena como 'castas e tribos criminosas'. A historiadora Radhika Singha acredita que a descoberta da existência de Thugs foi o que inspirou os britânicos a estabelecer leis criminais no país.

Onde havia 'bandidos' na Índia antes do domínio britânico?

Para dar sentido ao debate sobre se os britânicos construíram ou não o 'Thug', vale a pena notar o uso indígena da palavra antes que os colonizadores se instalassem e os vários relatos de roubos de estradas que existiam antes da descoberta oficial de Thuggee pelos britânicos na década de 1830. O significado literal da palavra 'bandido' na maioria dos vernáculos indianos se traduz como um trapaceiro ou vigarista. Tem sido usado para descrever atividades malandras em vários textos pré-coloniais em hindi, sânscrito ou outros textos vernáculos.

Thugs, Thugee, Thugs of Hindostan, Quem são thugs? Filme Thugs of Hindostan, Amitabh Bachchan, Amir Khan, Katrina Kaif, Thugs, Thugs of Hindostan film, Yash Raj Films, notícias de entretenimento, Indian ExpressO significado literal da palavra 'bandido' na maioria dos vernáculos indianos se traduz como um trapaceiro ou vigarista. Tem sido usado para descrever atividades malandras em vários textos pré-coloniais em hindi, sânscrito ou outros textos vernáculos. (Wikimedia Commons)

O historiador Kim A. Wagner em seu livro, 'Thuggee: Banditry and the British in the early century India' observa que no século VII, quando o viajante chinês Hsuan Tsang fez sua famosa jornada na Índia, ele foi atacado por bandidos no Ganges e que por pouco ele deixou de ser sacrificado à deusa deles. Este incidente foi interpretado como um relato de ‘Thuggee’. No entanto, por esse raciocínio, todos os relatos de banditismo e sacrifício humano na Índia antiga teriam que ser interpretados como referindo-se aos bandidos do século XIX, escreve Wagner.

Contas semelhantes também estão disponíveis em outras áreas do país. Por exemplo, nos textos Janamsakhi dos Sikhs, há uma referência à história de 'Sajjan, o Ladrão' que tinha uma pensão para viajantes onde matou e roubou os hóspedes e escondeu os corpos em um poço. Em duas versões desta história em outros lugares, o Sajjan recebe, de fato, o epíteto de 'bandido'.

Nos vários relatos de viagens europeias do período Mughal posterior, há inúmeras histórias de ladrões, bandidos e ladrões que infestaram as estradas e obstruíram o comércio através do subcontinente, escreve Wagner. O francês Jean de Thevenot, que viajou pela Índia durante a década de 1660, descreveu um grupo de ladrões que operava em Delhi e nos arredores. Eles usam uma certa cunha com um nó corrediço, que podem lançar com tanta leveza ao redor do pescoço de um homem, quando estão ao seu alcance, que nunca falham; de modo que eles o estrangulam em um instante, ele escreveu. O ato de assassinato por estrangulamento foi mais uma vez relatado pelo inglês John Fryer, que afirmou ter testemunhado o ato em áreas próximas a Surat no final do século XVII.

Curiosamente, o ato preciso de assassinato por estrangulamento, na verdade, fazia parte do entendimento colonial da atividade 'Thuggish' no século XIX e a palavra 'Thug' era frequentemente usada de forma intercambiável com a palavra 'Phansigar', que significa literalmente estrangulador.

Thugs, Thugee, Thugs of Hindostan, Quem são thugs? Filme Thugs of Hindostan, Amitabh Bachchan, Amir Khan, Katrina Kaif, Thugs, Thugs of Hindostan film, Yash Raj Films, notícias de entretenimento, Indian ExpressCuriosamente, o ato preciso de assassinato por estrangulamento, na verdade, fazia parte do entendimento colonial da atividade 'Thuggish' no século XIX. (Wikimedia Commons)

Embora haja evidências suficientes de atividades semelhantes a 'bandidos' no subcontinente indiano desde muito antes da Companhia das Índias Orientais entrar em suas fronteiras, existem certas características únicas da maneira como a seita veio a ser conceituada na Índia britânica do século XIX.

Como contextualizamos o 'thuggismo' na Índia britânica do século XIX?

William Sleeman escreveu que havia certas condições peculiares à paisagem indiana que facilitaram o crime dos bandidos. O mais importante entre esses, como ele mencionou, foi a organização política e social do subcontinente que viu a falta de laços entre governantes e governados. Ele observou que essa lacuna foi preenchida por uma associação íntima entre reis e ladrões, a quem foi confiada a tarefa de coletar impostos para o rei por meios violentos.

Ao contrário do que Sleeman nos faria acreditar, o historiador Hiralal Gupta escreveu em 1959 que o bandido realmente surgiu como resultado do caos e da instabilidade causados ​​pela expansão do governo da Empresa. Na década de 1830, a Companhia Inglesa das Índias Orientais expandiu seu controle sobre grandes seções do subcontinente indiano. No entanto, a expansão do governo da empresa ocorreu paralelamente ao surgimento de vários chefes locais no país. Como Woerkens menciona em seu trabalho, enquanto os britânicos se concebiam como uma nação valendo-se dos símbolos da monarquia, na Índia todos queriam ser os reis do mundo. Na Índia do século XVIII, havia vários locais de poder que incluíam os reinos provinciais muçulmanos, os reinos hindus dos Marathas no Ocidente, os reinos afegãos, os reinos sikhs em Punjab, os reinos Rajput e os entrepostos comerciais europeus. Cada um desses pontos de poder, conseqüentemente, passou a autoridade aos proprietários locais, que foram designados para a tarefa de coletar impostos dos camponeses. A violência desempenhou um papel vital na manutenção da economia desse sistema. Foi constatado por investigação recente, que em todas as partes da Índia muitos dos proprietários de terras hereditários e os chefes das aldeias tiveram ligações privadas com Thugs por gerações, proporcionando-lhes instalações para assassinato ao permitir que seus atos atrozes passassem impunemente, e abrigando os infratores quando em perigo; enquanto em troca por esses serviços eles receberam porções de seus ganhos, escreve Philip Meadows Taylor em seu livro, ‘Confessions of a Thug’.

Cada um desses grupos representava uma ameaça aos britânicos, que tiveram que suprimi-los a fim de estender seu domínio sobre partes maiores dos territórios do subcontinente.

Como os britânicos lidaram com os 'Thugs'?

A carta escrita por Sleeman anonimamente na Calcutta Gazette criou um furor repentino entre o círculo de oficiais da Companhia. Isso não quer dizer que eles não tenham agido contra esses grupos anteriormente. Na verdade, como Wagner observa em seu livro, a primeira vez que as autoridades britânicas tomaram conhecimento da existência de algo chamado 'Thuggee' foi em 1809 no distrito de Etawah, no norte da Índia, onde a Companhia se deparou com uma série de ocorrências misteriosas assassinatos cometidos por uma seita secreta. Durante a investigação, eles descobriram que o prisioneiro era Ghulam Hussain, de 16 anos, que relutantemente relatou vários casos de assassinatos cometidos por sua gangue. Hussain, entretanto, foi perdoado pelo magistrado Thomas Perry na esperança de que mais informações pudessem ser obtidas dele.

No entanto, foi somente a partir da década de 1830 que os britânicos começaram a atacar a seita de maneira organizada. Foram em grande parte os esforços de William Sleeman que levaram a uma repressão institucionalizada aos Thugs. Sleeman acreditava que as informações obtidas de um grupo de assassinos poderiam ser utilizadas para atacar outro em uma região diferente. Além disso, a Lei 'Thuggee' de 1836 foi aprovada que determinou que quem quer que seja provado ter pertencido, antes ou depois da aprovação desta Lei, a qualquer gangue de bandidos, dentro ou fora dos territórios da Companhia das Índias Orientais, Será punido com pena de prisão perpétua, com trabalhos forçados. O Departamento de Thuggee and Dacoity foi estabelecido em 1835 com Sleeman como seu primeiro superintendente.

Thugs, Thugee, Thugs of Hindostan, Quem são thugs? Filme Thugs of Hindostan, Amitabh Bachchan, Amir Khan, Katrina Kaif, Thugs, Thugs of Hindostan film, Yash Raj Films, notícias de entretenimento, Indian ExpressForam em grande parte os esforços de William Sleeman que levaram a uma repressão institucionalizada aos Thugs. (Wikimedia Commons)

O historiador Mike Dash em seu trabalho, 'Thug: A verdadeira história do culto assassino da Índia' explica que Sleeman mantinha um grande volume de arquivos com referências cruzadas sobre os Thugs, incluindo rotas de viagem, cidades natais, associados e similares que resultaram em milhares de homens ser preso, executado ou expulso.

Curiosamente, mesmo quando a Companhia estava agindo de forma mais sistemática contra os 'bandidos' da Índia, como Singha menciona em seu trabalho, em nenhum lugar em seus atos legais eles especificaram o que exatamente era a ofensa de um 'bandido'.

O tema de ‘comunidades criminosas’ ocorreu não apenas em um contexto judicial, mas também foi usado para justificar poderes executivos especiais de impulsos punitivos de vários tipos, ela escreve. Em outras palavras, grande parte da atenção britânica para o bandido e a opressão institucionalizada que se seguiu foi uma forma de tornar os súditos de um império 'tributáveis' e 'policiais'.

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No entanto, independentemente de como o 'Thug' surgiu, histórias sobre o misterioso culto continuaram a circular nas redes britânicas, convencendo-os sobre a necessidade de civilizar a Índia. Após a suposta supressão da seita, vários relatos fictícios dos Thugs na literatura e filmes ocidentais também surgiram. Popular entre eles seria a direção de George Stevens, ‘Gunga Din’ (1939), ‘The Stranglers of Bombay’ (1960) e ‘The Deceivers’ (1988). Com o passar do tempo, essas histórias também brincaram com as fantasias históricas dos índios, um produto que veremos em breve nos cinemas.