Assassinatos não resolvidos de Murdaugh revelam anos de mistérios da Carolina do Sul

Essa revelação está agora no centro de uma saga de mortes misteriosas - incluindo o assassinato não resolvido da esposa de Murdaugh e do filho mais novo - e alegações de fraudes multimilionárias e abusos de confiança e poder.

Curtis Edward Smith do lado de fora de sua casa em Walterboro, S.C., em 4 de setembro de 2021. (Travis Dove / The New York Times)

Escrito por Nicholas Bogel-Burroughs e Richard Fausset

Curtis Edward Smith, um faz-tudo e ex-madeireiro, havia feito sua cota de biscates ao longo dos anos para Alex Murdaugh, advogado e descendente de uma das famílias legais mais poderosas de Lowcountry na Carolina do Sul.

Mas Smith disse que estava relutante em fazer o último trabalho que Murdaugh pediu quando os dois homens se encontraram na beira de uma estrada rural em um sábado de setembro.

Quero que você atire na minha nuca, Smith lembrou-se de Murdaugh lhe dizendo. Ele disse que Murdaugh tinha uma arma carregada na mão.

A história inquietante ficou ainda mais estranha quando, 10 dias depois, os agentes da lei estadual prenderam Smith, 61, acusando-o de colaborar com Murdaugh em um esquema fracassado para matá-lo. Murdaugh elaborou o plano para fazer com que sua morte parecesse um assassinato, disse a polícia, na esperança de que seu filho mais velho recebesse um pagamento de seguro de vida de US $ 10 milhões em um momento em que a vida de Murdaugh estava se desfazendo de maneira espetacular.

Essa revelação está agora no centro de uma saga de mortes misteriosas - incluindo o assassinato não resolvido da esposa de Murdaugh e do filho mais novo - e alegações de fraudes multimilionárias e abusos de confiança e poder. O drama causou um choque na Carolina do Sul, onde Alex Murdaugh e sua família dominaram a profissão jurídica em uma área rural do estado por mais de um século.

É raro que as angústias pessoais de um advogado de uma pequena cidade tenham uma repercussão tão ampla. Mas Murdaugh, 53, foi durante anos um jogador bem relacionado no mundo jurídico de clubes da Carolina do Sul; o escritório de advocacia da família, com sede na minúscula cidade de Hampton, há muito tempo é considerado uma força motriz na defesa do demandante estadual.

Nas últimas semanas, uma série estonteante de investigações criminais e ações judiciais surgiu, acusando Murdaugh de trair amigos, colegas e clientes. A polícia abriu casos anteriormente encerrados, incluindo um envolvendo a morte de um ex-colega de classe do filho de Murdaugh e outro envolvendo uma governanta que há muito se pensava ter tropeçado fatalmente e caído nos degraus da frente da casa da família Murdaugh.

Eles também estão analisando as alegações de que Murdaugh roubou milhões de dólares de seu escritório de advocacia e outros milhões de um acordo destinado aos filhos da governanta.

Onde isso para? disse John P. Freeman, professor emérito de direito e ética da Universidade da Carolina do Sul. Você não pode falar com ninguém na Carolina do Sul que não esteja falando sobre este caso e não esteja apenas surpreso com o que está acontecendo.

Murdaugh, por meio de seus advogados, insistiu que não teve nada a ver com o tiroteio fatal em junho de sua esposa, Margaret, 52, e seu filho mais novo, Paul, 22, cujos corpos ele descobriu na propriedade de caça de 1.700 acres da família. No mês passado, porém, ele foi preso por acusações relacionadas à tentativa de suicídio fingida. Antes de admitir o esquema, Murdaugh alegou que um estranho atirou nele quando ele parou para trocar um pneu, com a bala deslizando pelo topo de sua cabeça.

Em 16 de setembro, ele compareceu ao tribunal antes de ser liberado para aguardar julgamento. Seu corpo estava curvado, sua marca registrada de cabelo ruivo com mechas brancas. Seu advogado, Richard A. Harpootlian, um senador estadual democrata, disse que Murdaugh estava se internando em uma clínica de reabilitação por causa do vício em oxicodona.

Um nome sinônimo de poder

Para alguns aqui, o nome Murdaugh passou a representar um domínio do sistema jurídico tão difundido que as pessoas, com ou sem justificativa, perguntaram se ele tinha o poder de distorcer a trajetória da justiça a favor da família.

Essa é uma das perguntas que os investigadores estão fazendo agora, enquanto examinam não apenas a morte da esposa e do filho de Murdaugh, mas pelo menos três outras mortes que precederam a tragédia.

Quanto, os investigadores têm tentado aprender, Alex Murdaugh exerceu suas poderosas conexões para proteger sua família e acumular sua própria fortuna?

Um dos casos que agora estão sendo reexaminados é a morte de Stephen Smith, 19, cujo corpo foi encontrado em uma estrada rural em 2015. Ele morreu de trauma contundente na cabeça, mas não havia sinais que sugerissem que ele tinha sido atropelado por um carro.

Smith foi colega de classe do filho mais velho de Alex Murdaugh, Richard Alexander Murdaugh Jr., que se chama Buster. A família Smith disse à polícia que o irmão de Alex Murdaugh, sócio do escritório de advocacia Murdaugh, havia estendido a mão e se oferecido para representar a família gratuitamente, mas a família não aceitou a oferta. Nenhuma conexão com a família Murdaugh foi identificada, embora os investigadores digam que agora estão dando uma nova olhada.

O segundo caso sob escrutínio aconteceu em 2019, quando, disseram testemunhas, o filho de Alex Murdaugh, Paul, embriagado, bateu com o barco da família em uma ponte, jogando vários de seus amigos na água. O corpo de um deles, Mallory Beach, 19, foi encontrado uma semana depois.

Um grande júri indiciou Paul Murdaugh sob a acusação de andar de barco sob a influência de causar a morte, mas ele foi morto antes de ter a oportunidade de ser julgado.

A família de Beach está processando Alex Murdaugh e a loja de conveniência que vendeu álcool para um menor de idade, Paul. Connor Cook, um amigo de longa data de Paul que também estava no barco, entrou com outro processo no mês passado, acusando Alex Murdaugh e outros de tentar incriminá-lo pelo acidente. Cook disse que Murdaugh lhe disse para manter a boca fechada e dizer aos investigadores que não sabia quem estava dirigindo.

O processo afirma que Murdaugh persuadiu a família de Cook a contratar um advogado chamado Cory Fleming, amigo e ex-colega de quarto de Alex Murdaugh na faculdade e padrinho de Paul Murdaugh.

Após o assassinato da esposa e do filho de Alex Murdaugh, os investigadores começaram a reexaminar mais uma morte misteriosa associada à família: a de Gloria Satterfield, a governanta e babá que trabalhou por um quarto de século para a família Murdaugh.

Horas depois do funeral de Satterfield, dizem seus filhos, Alex Murdaugh disse a eles que assumiria a responsabilidade e os encaminhou a um advogado que os ajudaria a abrir um processo para forçar as seguradoras de Murdaugh a pagar uma indenização.

O advogado era novamente o amigo de longa data de Murdaugh, Fleming - que mais tarde eles passaram a acreditar que não estava cuidando dos interesses deles, mas de Alex Murdaugh.

Fleming, disseram os filhos em um processo subsequente, aconselhou-os a transferir a gestão do patrimônio de sua mãe para um executivo de um banco local onde Murdaugh fazia negócios.

Cinco meses depois, mostram os registros do tribunal, um juiz aprovou um acordo para pagar aos filhos US $ 2,8 milhões das seguradoras de Murdaugh e conceder mais de US $ 1 milhão em honorários de advogados. Mas os filhos dizem que nunca ouviram falar do negócio.

Descobriu-se que Fleming havia enviado o dinheiro para Murdaugh, de acordo com cópias dos cheques e outros documentos apresentados recentemente no tribunal por Bland.

Os filhos ainda não viram nada disso, disse Bland.

Fleming disse em um comunicado que Murdaugh o enganou também e que achava que os filhos ficariam com o dinheiro. Na semana passada, a firma de Fleming concordou em devolver todos os honorários de advogados recebidos do acordo e suas seguradoras de negligência concordaram em pagar todos os limites da apólice aos filhos.

Um encontro em uma estrada solitária

Um dia depois que a empresa anunciou que estava cortando seu relacionamento com Murdaugh, ele e Curtis Smith acabaram na estrada fora da cidade, pechinchando, diz Smith, sobre o plano de Murdaugh de sair da bagunça em que sua vida havia se tornado.

Smith, que agora enfrenta acusações que incluem suicídio assistido, agressão, fraude em seguros e venda de metanfetamina, disse que não tinha planos de participar de um esquema para obter o dinheiro do seguro. Ele disse que Murdaugh, que é um primo distante, ligou naquela manhã e pediu-lhe que dirigisse seu caminhão de trabalho em direção a Hampton, sem nunca discutir o motivo.

Logo, disse ele, Murdaugh passou de carro e buzinou para que Smith o seguisse.

Fora da cidade, Murdaugh estacionou na beira da estrada e Smith parou nas proximidades. Quando ele saiu do caminhão, Murdaugh sacou uma arma e pediu a Smith para atirar nele.

Isso não vai acontecer, Smith disse que disse a ele. Quando Murdaugh se moveu como se fosse dar um tiro na própria cabeça, disse ele, Smith agarrou seu braço e torceu-o nas costas. A arma disparou.

Murdaugh caiu no chão, disse Smith, com a mão na cabeça e as pernas abertas.

Smith, à esquerda segurando a arma, perguntou se Murdaugh estava bem. Murdaugh indicou que sim.

O faz-tudo praguejou contra o advogado, voltou para a caminhonete e foi embora.