Por que COVID está matando tantas crianças no Brasil? Os médicos estão perplexos

Desde o início da pandemia, 832 crianças de até 5 anos morreram do vírus, de acordo com o Ministério da Saúde do Brasil. A falta de acesso oportuno e adequado aos cuidados de saúde para as crianças depois de adoecerem é provavelmente um fator no número de mortos, disseram os especialistas.

Brasil, COVID-19Ariani Cristina Pereira Roque Marinheiro em sua casa em Maringá, Brasil, 21 de abril de 2021. Sua filha Letícia, um bebê de um ano e meio, morreu em fevereiro de COVID-19. (Victor Moriyama / The New York Times)

Preocupada com a febre do filho que não passava, a mãe levou a menina, Letícia, ao hospital. Os médicos tiveram notícias preocupantes: era COVID-19.

Mas foram tranquilizadores, lembrando que as crianças quase nunca desenvolvem sintomas graves, disse a mãe, Ariani Roque Marinheiro.

Menos de duas semanas depois, no dia 27 de fevereiro, Letícia morreu na unidade de terapia intensiva do hospital de Maringá, no sul do Brasil, após dias de respiração difícil.

Aconteceu tão rápido, e ela foi embora, disse Marinheiro, 33. Ela era tudo para mim.

O COVID-19 está devastando o Brasil e, em uma nova ruga perturbadora que os especialistas estão trabalhando para entender, ele parece estar matando bebês e crianças pequenas em uma taxa incomumente alta.

Desde o início da pandemia, 832 crianças de até 5 anos morreram do vírus, de acordo com o Ministério da Saúde do Brasil. Dados comparáveis ​​são escassos porque os países rastreiam o impacto do vírus de forma diferente, mas nos Estados Unidos, que tem uma população muito maior do que a do Brasil, e um número geral de mortes mais alto devido ao COVID-19, 139 crianças com menos de 4 anos morreram.

E o número oficial de mortes de crianças no Brasil é provavelmente uma subcontagem substancial, já que a falta de testes generalizados significa que muitos casos não são diagnosticados, disse a Dra. Fátima Marinho, epidemiologista da Universidade de São Paulo.

Marinho, que está liderando um estudo que calcula o número de mortes entre crianças com base em casos suspeitos e confirmados, estima que mais de 2.200 crianças menores de 5 anos morreram desde o início da pandemia, incluindo mais de 1.600 bebês com menos de um ano.

Estamos vendo um impacto enorme nas crianças, disse Marinho. É um número absurdamente alto. Não vimos isso em nenhum outro lugar do mundo.

Especialistas no Brasil, Europa e Estados Unidos concordam que o número de mortes de crianças por COVID-19 no Brasil parece ser particularmente alto.

Esses números são surpreendentes. Isso é muito maior do que o que vemos nos Estados Unidos, disse o Dr. Sean O'Leary, vice-presidente do comitê de doenças infecciosas da Academia Americana de Pediatria e especialista em doenças infecciosas em pediatria da Universidade do Colorado Anschutz Medical Campus. Por qualquer uma das medidas que estamos seguindo aqui nos Estados Unidos, esses números são um pouco mais altos.

Não há evidências disponíveis sobre o impacto das variantes do vírus - que os cientistas dizem estar levando a casos mais graves de COVID em adultos jovens e saudáveis ​​e aumentando o número de mortes no Brasil - em bebês e crianças.

Mas os especialistas dizem que a variante parece estar levando a taxas de mortalidade mais altas entre mulheres grávidas. Algumas mulheres com COVID estão dando à luz bebês natimortos ou prematuros já infectados com o vírus, disse o Dr. André Ricardo Ribas Freitas, epidemiologista da Faculdade São Leopoldo Mandic, em Campinas, que conduziu um estudo recente sobre o impacto da variante.

Já podemos afirmar que a variante P.1 é muito mais grave em gestantes, disse Ribas Freitas. E, muitas vezes, se a mulher grávida tiver o vírus, o bebê pode não sobreviver ou os dois podem morrer.

A falta de acesso oportuno e adequado aos cuidados de saúde para as crianças depois de adoecerem é provavelmente um fator no número de mortos, disseram os especialistas. Nos Estados Unidos e na Europa, dizem os especialistas, o tratamento precoce tem sido fundamental para a recuperação das crianças infectadas com o vírus. No Brasil, médicos sobrecarregados costumam se atrasar para confirmar infecções em crianças, disse Marinho.

As crianças não estão sendo testadas, disse ela. Eles são mandados embora, e só quando essas crianças voltam em um estado muito ruim é que se suspeita de COVID-19.

A Dra. Lara Shekerdemian, chefe de cuidados intensivos do Texas Children’s Hospital, disse que a taxa de mortalidade de crianças que recebem COVID-19 permanece muito baixa, mas as crianças que vivem em países onde os cuidados médicos são desiguais correm maior risco.

Uma criança que pode precisar apenas de um pouco de oxigênio hoje pode acabar em um respirador na próxima semana se não tiver acesso ao oxigênio e ao esteróide que administramos no início do processo da doença, disse Shekerdemian. Então, o que pode acabar como uma simples hospitalização no meu mundo pode resultar em uma criança precisando de cuidados médicos que eles simplesmente não podem obter se houver um atraso no acesso aos cuidados.

Um estudo publicado no Pediatric Infectious Disease Journal em janeiro constatou que crianças no Brasil e em quatro outros países da América Latina desenvolveram formas mais graves de COVID-19 e mais casos de síndrome inflamatória multissistêmica, uma rara e extrema resposta imune ao vírus, em comparação com dados da China, Europa e América do Norte.

Mesmo antes do início da pandemia, milhões de brasileiros que viviam em áreas pobres tinham acesso limitado aos cuidados básicos de saúde. Nos últimos meses, o sistema ficou sobrecarregado com uma multidão de pacientes inundando as unidades de cuidados intensivos, resultando em uma escassez crônica de leitos.

Há uma barreira de acesso para muitos, disse a Dra. Ana Luisa Pacheco, especialista em doenças infecciosas pediátricas da Fundação de Medicina Tropical Heitor Vieira Dourado, em Manaus. Para algumas crianças, leva três ou quatro horas de barco para chegar a um hospital.

Os casos em crianças dispararam em meio à explosão mais ampla de infecções no Brasil, que os especialistas atribuem à resposta arrogante do presidente Jair Bolsonaro à pandemia e à recusa de seu governo em tomar medidas vigorosas para promover o distanciamento social. Uma economia em atraso também deixou milhões sem renda ou comida suficiente, forçando muitos a correr o risco de infecção enquanto procuram trabalho.

Algumas das crianças que morreram com o vírus já apresentavam problemas de saúde que as tornavam mais vulneráveis. Ainda assim, Marinho estima que eles representem pouco mais de um quarto das mortes entre crianças menores de 10 anos. Isso sugere que as crianças saudáveis ​​também parecem estar sob maior risco do vírus no Brasil.

Letícia Marinheiro foi uma dessas crianças, disse a mãe. Uma criança saudável que acabava de começar a andar, nunca tinha adoecido antes, disse Marinheiro.

Marinheiro, que adoeceu junto com o marido Diego, de 39 anos, acredita que Letícia poderia ter sobrevivido se sua doença tivesse sido tratada com mais urgência.

Acho que não acreditaram que ela pudesse estar tão doente, não acreditaram que isso pudesse acontecer com uma criança, disse Marinheiro.

Ela se lembrou de ter implorado para que mais testes fossem feitos. Quatro dias após a hospitalização da criança, ela disse, os médicos ainda não haviam examinado completamente os pulmões de Letícia.

Marinheiro ainda não tem certeza de como sua família adoeceu. Ela manteve Letícia - o primeiro filho que o casal há anos desejava - em casa e longe de todos. Seu marido, fornecedor de produtos para salões de cabeleireiro, tomava cuidado para evitar contato com clientes, embora continuasse trabalhando para manter a família financeiramente à tona.

Para Marinheiro, a morte repentina de sua filha deixou um buraco em sua vida. Com o avanço da pandemia, ela diz que gostaria que outros pais parassem de subestimar os perigos do vírus que levou Letícia para longe dela. Em sua cidade, ela observa as famílias darem festas de aniversário para as crianças e as autoridades pressionam para reabrir as escolas.

Este vírus é tão inexplicável, disse ela. É como jogar na loteria. E nunca acreditamos que isso vai acontecer conosco. É apenas quando leva alguém da sua família.